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Le forze tedesche invadono la Grecia e la Jugoslavia - Storia

Le forze tedesche invadono la Grecia e la Jugoslavia - Storia

I tedeschi invasero la Jugoslavia, dopo un colpo di stato a Belgrado che rovesciò il governo filo-tedesco e lo sostituì con uno votato alla neutralità. Allo stesso tempo, i tedeschi invasero la Grecia. Le truppe tedesche raggiunsero Atene il 27 aprile. La Gran Bretagna è stata in grado di inviare 48.000 dei 60.000 membri del suo corpo di spedizione in Grecia.

L'invasione nazista della Jugoslavia e della Grecia

Gli sforzi militari dell'Asse nei Balcani, rispetto al resto d'Europa, non erano andati bene. L'Italia aveva invaso la Grecia nell'ottobre 1940 ma era stata respinta in Albania. La Germania fece quindi pressione sulla Jugoslavia perché si unisse all'Asse, come avevano fatto in precedenza Romania, Ungheria e Bulgaria. Il principe reggente Paolo di Jugoslavia cedette e firmò il patto il 25 marzo 1941.

Tuttavia, le forze nazionaliste si opposero violentemente all'idea e realizzarono un colpo di stato. Ciò portò Hitler a vedere la Jugoslavia come uno stato ostile e decise di bombardare Belgrado per punizione. Il 6 aprile 1941, le potenze dell'Asse (Ungheria, Italia, guidate dalla Germania) invasero la Jugoslavia, uccidendo migliaia di civili e soldati e catturando un altro quarto di milione di forze jugoslave che non furono in grado di fermare i bombardamenti o l'avanzata delle forze di terra. L'invasione si concluse con la resa incondizionata dell'esercito reale jugoslavo il 17 aprile.

Lo stesso giorno, le forze dell'Asse invasero la Grecia attraverso la Bulgaria, ma inizialmente incontrarono una dura resistenza da parte delle forze greche e britanniche. Sebbene l'Asse alla fine sia riuscito a controllare i Balcani, le battute d'arresto hanno ritardato l'invasione tedesca dell'URSS, che potrebbe aver minato la ricerca di Hitler di conquistare la Russia.

James Bonbright, secondo segretario a Belgrado (1941), descrive il suo tempo all'interno della città come è stato preso di mira dall'ondata iniziale di attacchi dei nazisti e com'era vivere nella capitale bombardata, compresa la sua lotta quotidiana per cibo e acqua. Herbert Brewster, impiegato presso l'ambasciata di Atene (1940-42), discute l'atmosfera tesa che permeava Atene nel periodo in cui si trovava lì.

Peter Jessup ha intervistato James Bonbright a partire dal marzo 1986. Charles Stuart Kennedy ha intervistato Herbert Brewster a partire dal 1991. Puoi leggere altri momenti sulla seconda guerra mondiale.

"Sfortunatamente per loro, era la condanna a morte e Hitler ha chiarito perfettamente che non l'avrebbe accettata"

James Cowles Hart Bonbright, Secondo Segretario, Ambasciata di Belgrado, 1941

D: Quanto c'era nell'atmosfera che la guerra stava inevitabilmente scendendo?

BONBRIGHT: Era abbastanza evidente tutto il tempo. Per tutto l'inverno le pressioni hanno continuato a salire. L'atmosfera era pessima. Il governo del principe reggente tendeva sempre più all'Asse, nonostante tutti i nostri sforzi e gli sforzi della legazione britannica….

Le cose sono arrivate al culmine a marzo, il 25. Con nostro sgomento, [la Jugoslavia] hanno firmato il Patto dell'Asse. La reazione, però, ci sorprese alquanto, tanto fu forte, e due giorni dopo si verificò una rivolta sotto la guida di un generale dell'Aeronautica Militare Simovich, che cacciò il governo precedente e annullò l'adesione al Patto dell'Asse.

In tutta la mia vita non credo di aver mai visto una reazione così spontanea e ruggente a un evento. La gente si riversava a Belgrado dalle città tutt'intorno. Tutti in città erano in strada. Non ho mai visto un tale giubilo. Questo è stato ovviamente molto sentito. Sfortunatamente per loro, era la condanna a morte per loro, e Hitler ha chiarito perfettamente che non lo avrebbe accettato.

D: Era, in un certo senso, un'intensa espressione di nazionalismo, vero?

BONBRIGHT: Sì, penso di sì. Questi sono stati giorni molto attivi per noi, e stavamo facendo del nostro meglio per tenerci in contatto con il governo e dare loro tutto il sostegno morale possibile. Ma alla fine, il 5 aprile, la legazione britannica ci informò che l'attacco tedesco era previsto per il giorno successivo. Queste informazioni provenivano da intercettazioni fatte di messaggi militari….

“L'intera città era un bersaglio”

D: Gli inglesi sono andati sulla costa perché potevano essere evacuati dalle navi militari?

BONBRIGHT: Sì, un cacciatorpediniere li ha raccolti laggiù da qualche parte. Non credo che siano riusciti a fermarsi in Grecia, penso che siano andati in Egitto. Se sono arrivati ​​in Grecia, è stato per un tempo molto breve. Sì, i tedeschi devono essere già scesi verso la Grecia e Creta.

La mattina dopo la notizia britannica si è rivelata corretta. Verso le 7:00 le prime ondate di bombardieri tedeschi salirono e scesero dal Danubio e sorvolarono la città. Praticamente non c'era difesa. C'è stato un piccolo fuoco antiaereo per un po', una manciata di aerei da combattimento sono saliti e si sono lanciati in alcuni combattimenti tra cani, ma sono stati messi fuori combattimento in men che non si dica. Non posso dire che fosse davvero una difesa. Naturalmente, non appena qualsiasi difesa aerea veniva dissipata, la contraerea era irrilevante.

Non c'era nulla che impedisse agli aerei tedeschi di volare più in basso a loro piacimento. L'intera città era un bersaglio facile. Un giorno o due prima dell'invasione, il governo aveva dichiarato che Belgrado, Lubiana e Zagabria erano città aperte nella speranza che non sarebbero state bombardate. Questo fu un gesto che molti tedeschi ignorarono. L'unico vero significato che aveva era in relazione a Belgrado. Non c'è mai stato il pericolo che Zagabria o Lubiana venissero bombardate. Il movimento Ustascia croato [un'organizzazione terroristica ultranazionalista] stava già andando forte e, ovviamente, erano ben lungi dall'essere un pericolo per i tedeschi.

C'è stato un bombardamento pesante la mattina e un altro intorno alle 11:00 quella stessa mattina e un terzo intorno alle 4:00 quel pomeriggio, e poi un altro la mattina seguente, e basta. Era abbondante….

La maggior parte dei bombardamenti è avvenuta nelle sezioni residenziali e commerciali. Non c'erano possibili obiettivi militari lì. Erano stati scavati alcuni grandi rifugi antiaerei e alcuni di questi erano stati colpiti. Naturalmente, molte, molte persone sono state riparate. L'intera città era praticamente in fiamme, e soffiava un vento molto forte, che sembrava che il fuoco avrebbe fatto ancora più danni delle bombe. Stranamente, gli incendi non si sono diffusi così tanto dopo il primo giorno o giù di lì...

Le ipotesi [sulle vittime] variavano da 3.000 a 20.000, pensavamo che la prima fosse troppo bassa e la seconda troppo alta. La stessa legazione tedesca, credo, ha stimato circa 7.000, il che potrebbe essere stato più o meno giusto. Dovrebbero saperlo.

Comunque, per quanto riguarda il primo attacco, siamo stati tutti abbastanza bene confinati nelle nostre case. Quando le cose si sono calmate momentaneamente, ci siamo diretti tutti in città alla residenza del ministro [equivalente di un capo missione], dove abbiamo trovato lui e la signora Lane al sicuro, ma era stato un incontro ravvicinato. Vivevano in una fila di case a schiera e la casa su un lato di esse era stata colpita e l'esplosione ha strappato il muro di una parte della casa del ministro. Era ancora abitabile, ma non proprio in buone condizioni. Fu deciso allora che era un posto povero per loro, e andarono a Dedinje e presero [là]….

Era un buon momento per traslocare, perché la mattina dopo... la casa dall'altra parte della residenza del ministro è stata colpita, strappando quel muro. Quindi sarebbe stato messo male. Sembrava che stessero mirando a lui, pensavamo. [Quello] era la domenica di Pasqua, il 6 aprile.

Dopo che il ministro ha iniziato a fare i bagagli, sono andato nel centro della città per dare un'occhiata ai danni, ed era molto, molto considerevole: cavi aggrovigliati, pali nelle strade, un sacco di fuoco , un sacco di vetri rotti. Per fortuna ho potuto aiutare alcune persone ad allontanarsi dal centro verso la periferia della città.

“Vivevamo di fagioli secchi, riso e insalata di tarassaco”

Volevo anche vedere cosa stava succedendo al Ministero degli Esteri, per vedere se c'era qualcosa che potevamo fare. Lì mi sono imbattuto in Stojan Gavrilovich, che era stato un nostro buon amico, ed era il miglior tipo di carriera politica e benvoluto. Ma il posto era impazzito. Nessuno era al comando, ognuno stava andando per la sua strada come meglio poteva...

Ero arrivato dal dottor Gavrilovich, ed ero felice di dargli un passaggio. Non l'ho detto a nessuno in quel momento, ma non ha chiesto di essere portato a casa sua dove erano sua moglie e i suoi figli. L'ho portato a casa della sua ragazza. L'abbiamo tirata fuori da casa sua e aveva della famiglia fuori da qualche parte. L'ho portata là fuori e l'abbiamo lasciata. Come risultato di questo — non riesco a pensare ad altro motivo — molto tempo dopo, ho ricevuto un encomio per aver aiutato il governo, ovviamente scritto dal mio amico Gavrilovich.

Tutto si è fermato abbastanza bene di un tempo normale e per alcuni giorni lì abbiamo trascorso la maggior parte del nostro tempo a scroccare cibo e acqua. L'elettricità, ovviamente, era fuori. Tutti avevamo messo nelle nostre case una scorta limitata di fagioli secchi e riso, quel genere di alimenti base, e fortunatamente c'era una sorgente sul ciglio della strada che distava solo un paio di miglia da casa nostra. Lì riempimmo queste grandi brocche da cinque galloni di acqua buona e riempimmo tutte le nostre tinozze e qualsiasi cosa potesse contenere acqua per le case. Quindi questo ha aiutato.

Per il verde e le verdure, ovviamente, non avevamo niente, niente carne, niente. Così, per un po', abbiamo vissuto di questi fagioli secchi, riso e insalata di tarassaco, che erano in tutto il nostro giardino a migliaia. Erano una gradita aggiunta alla dieta, ma non ne ho mai guardato uno da allora con il desiderio di assaggiarlo. Non sono i miei preferiti.

"La rivolta jugoslava ha sconvolto il calendario tedesco — Quel ritardo potrebbe essere stato un importante guadagno per la difesa russa"

D: A quel tempo le strade a sud ea ovest erano intasate da persone che fuggivano in attesa dei tedeschi, o stavano semplicemente lì?

BONBRIGHT: Erano in campagna. Non hanno avuto molti avvertimenti. Non c'era posto per loro dove andare. Alla fine, quando le truppe si sono avvicinate, ovviamente, gente dalle città sulla strada, c'è stato un afflusso di profughi, ma non credo che fosse qualcosa di simile a quello che era in Francia.

I tedeschi hanno fatto un po' di molestie. Non hanno mai smesso di cercare di portarci via le nostre automobili, anche se avevamo la bandiera americana e avevamo documenti che ne attestano la fonte. Ma urlando ad alta voce e chiedendo di vedere un ufficiale superiore e le continue proteste al ministro tedesco in città, alla fine ci lasciarono praticamente in pace.

Alla fine — non fu neanche troppo dannatamente lungo — fu circa un mese che eravamo lì così, poi l'esercito si disintegrò sul campo, quindi il colonnello Fortier tornò dopo solo un paio di giorni dallo staff. Il governo è sceso sulla costa e alcuni di loro, incluso il mio amico Gavrilovich, sono stati evacuati dal cacciatorpediniere britannico. Quindi Fortier è tornato ed eccoci lì. Non c'è molto da fare.

Andavo tutti i giorni alla riunione di questi colleghi, dove si parlava molto e non si realizzava assolutamente nulla. Alla fine, i tedeschi si sono stufati di averci intorno.

D: Come avevano fatto a Bruxelles.

BONBRIGHT: Sì. Volevano che uscissimo. Questo era abbastanza comprensibile, credo.

Devo dire qui che mi sono chiesto molte volte da allora cosa sarebbe successo se il generale Simovich non avesse guidato una rivolta che ha rovesciato il Patto dell'Asse. Alla lunga, ovviamente, avrebbe perso la guerra, proprio come hanno fatto altri paesi di quell'area.

Ma fisicamente, probabilmente non avrebbero subito il pestaggio che hanno preso dall'aeronautica tedesca. Dal nostro punto di vista, ne è derivato un vantaggio molto chiaro e definito: la rivolta jugoslava ha sconvolto il calendario tedesco. Hanno lanciato la loro invasione della Russia verso giugno [22] e abbiamo sempre pensato che avessero pianificato di iniziarla prima.

Questa diversione ha creato ritardi per loro, non solo le truppe che sono state inviate in Jugoslavia, ma quando sono entrate, hanno dovuto essere tirate fuori di nuovo e inserite, per così dire, nelle condutture. Quell'inverno successivo, quel ritardo potrebbe essere stato un guadagno importante per la difesa russa.

“Abbiamo bruciato tutti i nostri cavi, abbiamo smaltito le cose, quello era uno dei nostri grandi compiti”

Herbert Daniel Brewster, impiegato, ambasciata di Atene, 1940-1942

D: Come abbiamo reagito quando i tedeschi sono passati, hanno sconfitto gli jugoslavi e sono scesi? Cosa ha fatto l'Ambasciata?

BREWSTER: La mossa tedesca ha attraversato la Jugoslavia ed è arrivata al confine greco il 6 aprile 1941. Ci sono voluti 22 giorni per arrivare ad Atene e alzare la svastica sull'Acropoli.

Con il loro passaggio molto veloce e con la ritirata britannica, a quel tempo stavamo cercando di prendere il controllo degli interessi britannici. Era ovvio che l'avremmo fatto il più a lungo possibile.

Fu un periodo di guerra frenetico. Abbiamo bruciato tutti i nostri cavi, abbiamo smaltito le cose, quelle erano le nostre grandi faccende. I tedeschi sono passati. Una barra laterale è che gli inglesi hanno lasciato 80 auto sulla spiaggia di Varkiza mentre si ritiravano sulle navi. L'ambasciata aveva tredici persone e siamo riusciti a sequestrare un'auto a testa. È stato il mio primo veicolo, una Ford decappottabile del 1937. Non sapevo guidare ma ho avuto un autista dell'Ambasciata che mi ha aiutato a imparare velocemente. Ma quello era il 27 aprile e siamo stati chiusi entro il 10 giugno.

Siamo stati chiusi perché gli Stati Uniti hanno chiuso il consolato generale italiano a Chicago e gli italiani hanno equiparato Atene al consolato generale. Dissero: “Fai così e ti cacceremo fuori.” E così ce ne siamo andati. Questo è successo sei mesi prima di Pearl Harbor.

D: Nel frattempo, abbiamo avuto molto a che fare con l'esercito di occupazione tedesco o con gli occupanti italiani?

BREWSTER: Con gli italiani. I tedeschi sono andati avanti e hanno passato le cose agli italiani amministrativamente, quindi abbiamo avuto alcune azioni con gli italiani a quel punto. Furono loro a comunicare l'ordine di chiuderla, forse provenivano da Roma.

Quindi tutti lì [nell'ambasciata]... sono andati a Roma e poi hanno aspettato per otto settimane i visti per passare attraverso i Balcani occupati a Istanbul e al Cairo, rispettivamente... Burton Berry è venuto a Istanbul e ha aperto lì un posto di ascolto per i Balcani.

D: Prima di lasciare la Grecia, durante il periodo dell'occupazione, qual era l'atteggiamento dei greci?

BREWSTER: Stavano piangendo la campagna del fronte greco-albanese, che era ancora in corso. Ci furono pesanti perdite in quella battaglia. Eri in una situazione di guerra. Quando gli inglesi se ne andarono, molti soldati si nascondevano nelle case dei greci ed erano in giro e gli italiani stavano cercando di radunarli. Molti hanno preferito rimanere lì o non sono scappati in tempo.

In effetti un giorno ero su un tram e poiché sembravo qualcuno che avrebbe potuto benissimo essere un soldato britannico che si era perso, c'era qualcuno dietro che mi faceva segno di scendere, scendere. Alla fine sono sceso e lui si è avvicinato e ha detto: "Ti stanno cercando, conosco quell'uomo, è della polizia segreta e ti stanno cercando". (Avevano alcuni greci che stavano lavorando con l'altro lato.)

Non è successo niente, ma era il tipo di atmosfera in cui ti trovavi. Era teso.


L'invasione nazista dei Balcani & Jugoslavia – Una vittoria costosa

All'inizio del 1941, Adolf Hitler poteva guardare una mappa dell'Europa orientale e pensare che i suoi piani stavano procedendo bene. L'invasione dell'Unione Sovietica, Operazione Barbarossa, stava arrivando in pochi mesi, Ungheria, Romania e Bulgaria avevano aderito al Patto Tripartito, e il governo della Jugoslavia lo firmò il 25 marzo 1941.

Forse l'unico problema era lo stallo dell'invasione italiana della Grecia dall'Albania, iniziata nell'ottobre 1940. In effetti, l'esercito greco aveva contrattaccato e stava spingendo gli italiani indietro in Albania. Ma erano già in atto piani per l'esercito tedesco di irrompere dalla Bulgaria e occuparsi di ciò che gli italiani non potevano. Hitler sapeva di aver bisogno di controllare i porti del Mediterraneo se voleva vincere la campagna del Nord Africa.

Ma due giorni dopo la firma del patto tripartito da parte della Jugoslavia, ci fu un colpo di stato da parte dell'esercito per lo più serbo che favorì la solidarietà con la Grecia e legami più stretti con il resto delle nazioni alleate. Ora, Hitler si sentì personalmente offeso e iniziò un nuovo piano per un'invasione simultanea della Jugoslavia e della Grecia, che iniziò il 6 aprile 1941.

Linee di attacco tedesche in Jugoslavia e Grecia, 6 aprile 1941.

Conosciuta come la Campagna dei Balcani, l'invasione tedesca di questi due paesi è avvenuta in modo relativamente rapido e con grande successo. Tuttavia, Hitler arrivò a incolpare la necessità di queste azioni, perché gli italiani non potevano conquistare la Grecia da soli, per il fallimento dell'Operazione Barbarossa e la perdita per la Russia.

Carro armato Renault NC jugoslavo distrutto. Da Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

La Jugoslavia, sebbene dominata dal governo e dall'esercito dal popolo serbo, comprendeva anche il popolo sloveno e croato. Tutte queste persone ora hanno le loro nazioni così come le altre piccole nazioni dell'ex Jugoslavia. Anche prima dell'invasione tedesca, croati e sloveni iniziarono a ribellarsi al dominio serbo. La Croazia formò il proprio governo e si allineò con i nazisti. Enormi porzioni dell'esercito della Jugoslavia si ammutinarono quando iniziò l'invasione.

L'invasione è iniziata con un massiccio bombardamento aereo di Belgrado in cui sono stati uccisi decine di migliaia di civili.

Pochissima resistenza organizzata ha incontrato i tedeschi al di fuori dei combattimenti di etnia serba in Serbia. Quindi, nonostante avesse 700.000 soldati, anche se molti mal addestrati ed equipaggiati, prima dell'invasione, la resistenza jugoslava si sgretolò molto rapidamente e si concluse in soli 12 giorni.

Panzer IV tedesco dell'11a Divisione Panzer che avanzava in Jugoslavia dalla Bulgaria come parte della Dodicesima Armata. Da Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

La Jugoslavia aveva una strategia avvincente di fronte a una schiacciante invasione tedesca: ritirarsi da tutti i fronti tranne quello meridionale, avanzare sulle posizioni italiane in Albania, incontrarsi con l'esercito greco e costruire un consistente fronte meridionale. Ma a causa della rapida caduta del paese e delle inadeguate conquiste contro l'esercito italiano, questa mossa fallì e la Jugoslavia si arrese alla Germania.

I greci se la passarono un po' meglio grazie in gran parte a un regno molto meno diviso e al sostanziale sostegno delle forze imperiali britanniche, comprese quelle australiane, neozelandesi, palestinesi e cipriote.

Soldati greci in ritirata nell'aprile 1941. Da Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

Gli inglesi, tuttavia, non furono in grado di impegnare abbastanza truppe per la difesa della Grecia e il dispiegamento di oltre 60.000 uomini fu pesantemente criticato e visto come un gesto in gran parte simbolico di sostegno per combattere una "guerra da gentiluomini" d'onore che era sicuro di essere perso.

I greci avevano una formidabile difesa in prima linea lungo il confine nord-orientale con la Bulgaria chiamata Linea Metaxas. Simile alla linea Maginot in Francia, presentava fortini e altre fortificazioni. Ma i greci, che avevano il grosso del loro esercito a combattere gli italiani in Albania a ovest, non erano affatto preparati a difenderlo bene. Lo fecero comunque, nonostante le richieste britanniche di formare una linea più corta e più concentrata ulteriormente nella terraferma greca.

L'artiglieria tedesca spara durante l'avanzata attraverso la Grecia. Da Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

La guerra lampo lampo della Germania si spinse, fronte dopo fronte, lungo il lato orientale della Grecia, sconfiggendo gradualmente i greci sotto equipaggiati e gli inglesi numericamente inferiori per diverse settimane. Raggiunsero Atene il 27 aprile.

La strada per la vittoria del Reich sulla terraferma greca (Creta non cadde fino al 1° giugno 1941) sarebbe stata molto più lenta se le cose fossero andate meglio per gli Alleati a nord e a ovest. Il rapido crollo della Jugoslavia non era previsto e le forze tedesche che attraversavano quel confine erano in grado di affiancare i greci e gli inglesi che combattevano a est e l'esercito greco che combatteva gli italiani a ovest.

Devastazione dopo il bombardamento tedesco del Pireo.

I greci, riluttanti a concedere all'esercito italiano contro cui si erano comportati così bene, non avrebbero ritirato il loro fronte fino a quando non fu troppo tardi e i tedeschi che avanzavano dalla Jugoslavia li affiancarono e li costrinsero alla resa.

C'è una leggenda non confermata che quando i tedeschi entrarono ad Atene e marciarono verso l'Acropoli per alzare la bandiera nazista, un soldato di Evzone (fanteria greca d'élite) di nome Konstantinos Koukidis abbassò la bandiera greca e si rifiutò di consegnarla all'ufficiale tedesco. Si avvolse nella bandiera e saltò giù dall'Acropoli verso la morte.

Con storie come questa, una lunga storia recente di occupazione duratura da parte di nazioni esterne come Venezia e l'Impero Ottomano, e azioni dalla Germania come permettere all'esercito greco di arrendersi a loro e non all'Italia e di sciogliersi e tornare a casa invece di essere presi prigionieri , ha permesso alla Grecia di salvare l'orgoglio.

Paracadutisti tedeschi sbarcano a Creta. Di Wiki-Ed – CC BY-SA 3.0

Secondo il libro del 1995 Grecia 1940-41: testimone oculare, di Maria Fafalios e Costas Hadjipateras, alla vigilia dell'ingresso dei tedeschi nella capitale, Radio Atene ha trasmesso questo messaggio:

”Stai ascoltando la voce della Grecia. Greci, state saldi, orgogliosi e dignitosi. Dovete dimostrarvi degni della vostra storia. Il valore e la vittoria del nostro esercito sono già stati riconosciuti. Verrà riconosciuta anche la rettitudine della nostra causa. Abbiamo fatto il nostro dovere onestamente. Gli amici! Abbiate la Grecia nei vostri cuori, vivete ispirati dal fuoco del suo ultimo trionfo e dalla gloria del nostro esercito.

La Grecia vivrà di nuovo e sarà grande perché ha combattuto onestamente per una giusta causa e per la libertà. Fratelli! Abbi coraggio e pazienza. Sii coraggioso. Supereremo queste difficoltà. greci! Con la Grecia nella tua mente, devi essere orgoglioso e dignitoso. Siamo stati una nazione onesta e soldati coraggiosi”.


Croazia

Nel cosiddetto Stato Indipendente di Croazia, la leadership ustascia istituì un regno di terrore caotico così esteso che le truppe tedesche e italiane dovevano essenzialmente amministrare la campagna. Il regime ustascia ha ucciso o espulso centinaia di migliaia di serbi residenti nel suo territorio. Nelle zone rurali, le unità militari croate e la milizia ustascia hanno bruciato interi villaggi serbi e ucciso gli abitanti, torturando spesso uomini e violentando donne. In tutto, le autorità croate uccisero tra 320.000 e 340.000 serbi di etnia in Croazia e Bosnia-Erzegovina tra il 1941 e il 1942.

Alla fine del 1941, le autorità croate avevano incarcerato circa due terzi dei circa 32.000 ebrei della Croazia nei campi di tutto il paese (Jadovno, Kruscica, Loborgrad, Djakovo, Tenje, Osijek e Jasenovac. Gli ustasa uccisero tra 12.000 e 20.000 ebrei nel sistema di campi di Jasenovac, situato a circa 60 miglia dalla capitale croata, Zagabria. In due operazioni - agosto 1942 e maggio 1943 - le autorità croate trasferirono circa 7.000 ebrei in custodia tedesca. I tedeschi li deportarono ad Auschwitz-Birkenau. Circa 3.000 Gli ebrei croati sfuggirono a queste deportazioni, soprattutto perché esentati dalle deportazioni per matrimoni misti o altri motivi, o perché riuscirono a fuggire nella zona occupata dagli italiani della Jugoslavia.

Generalmente rifiutando o eludendo le richieste tedesche di trasferire ebrei da queste aree, le autorità italiane radunarono invece alcuni dei rifugiati ebrei in un campo sull'isola di Rab al largo della costa adriatica. Le autorità italiane hanno trasferito alcune centinaia di rifugiati ebrei nella zona italiana nei campi profughi nel sud Italia. Dopo che il governo italiano si arrese agli Alleati nel settembre 1943, la rapida occupazione alleata dell'Italia meridionale liberò questi ebrei. Dopo la resa italiana, i tedeschi occuparono la zona italiana della Jugoslavia. I partigiani jugoslavi liberarono circa 3.000 ebrei da Rab prima che i tedeschi potessero occupare l'isola e li aiutarono a evitare la cattura.

Le autorità croate hanno anche ucciso praticamente l'intera popolazione rom (zingara) della Croazia e della Bosnia-Erzegovina, almeno 25.000 uomini, donne e bambini, tra i 15.000 ei 20.000 nel sistema dei campi di Jasenovac.


Europa centrale e Balcani, 1940–41

La continua resistenza degli inglesi fece sì che Hitler ancora una volta cambiasse il suo orario. Il suo grande progetto per una campagna contro l'URSS era stato originariamente programmato per iniziare intorno al 1943, momento in cui avrebbe dovuto assicurarsi la posizione tedesca nel resto del continente europeo con una serie di campagne "localizzate" e aver raggiunto una sorta di compromesso con la Gran Bretagna. Ma nel luglio 1940, vedendo la Gran Bretagna ancora imbattuta e gli Stati Uniti sempre più ostili alla Germania, decise che la conquista della parte europea dell'Unione Sovietica doveva essere intrapresa nel maggio 1941 sia per dimostrare l'invincibilità della Germania alla Gran Bretagna sia per dissuadere gli Stati Uniti dall'intervento in Europa (perché l'eliminazione dell'URSS rafforzerebbe la posizione giapponese in Estremo Oriente e nel Pacifico). Gli eventi nell'intervallo, tuttavia, gli avrebbero fatto cambiare ancora una volta i suoi piani.

Mentre si preparava l'invasione dell'URSS, Hitler era molto preoccupato di estendere l'influenza tedesca attraverso la Slovacchia e l'Ungheria in Romania, i cui giacimenti petroliferi era ansioso di proteggere dall'attacco sovietico e il cui personale militare poteva essere unito alle forze della coalizione tedesca. Nel maggio 1940 ottenne un patto petrolifero e di armi dalla Romania ma, quando la Romania, dopo essere stata costretta da un ultimatum sovietico a giugno a cedere la Bessarabia e la Bucovina settentrionale all'URSS, richiese una missione militare tedesca e una garanzia tedesca delle sue restanti frontiere, Hitler si rifiutò di obbedire fino a quando le pretese di altri stati contro la Romania non fossero state soddisfatte. La Romania è stata costretta a cedere la Dobrugia meridionale alla Bulgaria il 21 agosto (atto che è stato formalizzato nel Trattato di Craiova il 7 settembre), ma i suoi negoziati con l'Ungheria sulla Transilvania sono stati interrotti il ​​23 agosto. Da allora, se fosse scoppiata la guerra tra la Romania e Ungheria, l'URSS sarebbe potuta intervenire e conquistare il controllo sui pozzi petroliferi, Hitler decise di arbitrare immediatamente: con il Lodo di Vienna del 30 agosto, Germania e Italia assegnarono la Transilvania settentrionale, compreso il distretto di Szekler, all'Ungheria, e la Germania garantì quindi ciò che era rimasto della Romania. Di fronte alle proteste dei nazionalisti rumeni contro questi procedimenti, il re, Carol II, trasferì i suoi poteri dittatoriali al generale Ion Antonescu il 4 settembre 1940 e abdicò la sua corona in favore del suo giovane figlio Michael due giorni dopo. Antonescu aveva già ripetuto la richiesta di una missione militare tedesca, arrivata a Bucarest il 12 ottobre.

Sebbene Hitler avesse informato il ministro degli esteri italiano, Galeazzo Ciano, della sua intenzione di inviare una missione militare in Romania, Ciano non aveva informato Mussolini. Quindi, poiché le ambizioni balcaniche di quest'ultimo erano state continuamente frenate da Hitler, in particolare per quanto riguarda la Jugoslavia, l'improvvisa notizia della missione lo infastidì. Il 28 ottobre 1940, quindi, dopo aver dato a Hitler solo il minimo accenno del suo progetto, Mussolini lanciò sette divisioni italiane (155.000 uomini) dall'Albania in una guerra separata contro la Grecia.

Il risultato fu esasperante per Hitler. Le forze del suo alleato non solo furono fermate dai greci, a poche miglia oltre il confine, l'8 novembre 1940, ma furono anche respinte dalla controffensiva del generale Alexandros Papagos del 14 novembre, che doveva mettere i greci in possesso di una -terzo dell'Albania entro la metà di dicembre. Inoltre, le truppe britanniche sbarcarono a Creta e alcuni aerei britannici furono inviati a basi vicino ad Atene, da dove avrebbero potuto attaccare i giacimenti petroliferi rumeni. Infine, il successo dei greci indusse la Jugoslavia e la Bulgaria, che fino a quel momento erano state attente alle aperture delle potenze dell'Asse, a tornare a una politica rigorosamente neutrale.

Anticipando l'appello di Mussolini per l'aiuto tedesco nella sua guerra "separata" o "parallela", Hitler nel novembre 1940 attirò successivamente Ungheria, Romania e Slovacchia nell'Asse, o patto tripartito, che Germania, Italia e Giappone avevano concluso il 27 settembre (vedi sotto Politica giapponese, 1939–41) e ottenne anche l'assenso della Romania al raduno delle truppe tedesche nel sud della Romania per un attacco alla Grecia attraverso la Bulgaria. L'Ungheria acconsentì al transito di queste truppe attraverso il suo territorio per timore che la Romania prendesse il posto dell'Ungheria a favore della Germania e si assicurasse così il possesso delle terre della Transilvania lasciatele dal Premio di Vienna. La Bulgaria, tuttavia, per timore di una reazione sovietica da una parte e turca dall'altra (la Turchia aveva ammassato 28 divisioni in Tracia quando l'Italia attaccò la Grecia), ritardò la sua adesione all'Asse fino al 1 marzo 1941. Solo in seguito , il 18 marzo, il reggente jugoslavo, il principe Paolo, ei suoi ministri Dragiša Cvetković e Aleksandar Cincar-Marković acconsentirono all'adesione della Jugoslavia all'Asse.

Nel frattempo, la 12a armata tedesca aveva attraversato il Danubio dalla Romania alla Bulgaria il 2 marzo 1941. Di conseguenza, in conformità con un accordo greco-britannico del 21 febbraio, un corpo di spedizione britannico di 58.000 uomini dall'Egitto sbarcò in Grecia il 7 marzo, per occupare la linea Olympus-Vermion. Poi, il 27 marzo 1941, due giorni dopo la firma del governo jugoslavo, a Vienna, della sua adesione al Patto dell'Asse, un gruppo di ufficiali dell'esercito jugoslavo, guidati dal generale Dušan Simović, eseguì un colpo di stato a Belgrado, rovesciando la reggenza in favore del diciassettenne re Pietro II e ribaltando la politica del precedente governo.

Quasi contemporaneamente al colpo di Stato di Belgrado, si svolse la decisiva battaglia di Capo Matapan tra le flotte britannica e italiana nel Mediterraneo, al largo della terraferma del Peloponneso a nord-ovest di Creta. Finora, le ostilità navali italo-britanniche nell'area del Mediterraneo dal giugno 1940 avevano comportato una sola azione degna di nota: l'affondamento in novembre presso la base navale italiana di Taranto di tre corazzate da parte di aerei della portaerei britannica Illustre. Nel marzo 1941, però, alcune forze navali italiane, compresa la corazzata Vittorio Veneto, con diversi incrociatori e cacciatorpediniere, si proponeva di minacciare i convogli britannici in Grecia e le forze britanniche, comprese le corazzate Warspite, Valoroso, e Barham e la portaerei Formidabile, allo stesso modo con incrociatori e cacciatorpediniere, furono inviati per intercettarli. Quando le forze si incontrarono la mattina del 28 marzo, al largo di Capo Matapan, il Vittorio Veneto aprì il fuoco sulle navi britanniche più leggere, ma presto tentò di fuggire dal combattimento, per paura degli aerosiluranti provenienti dal Formidabile. La battaglia divenne quindi un inseguimento, che durò a lungo nella notte. Infine, anche se gravemente danneggiato Vittorio Veneto riuscita a fuggire, gli inglesi affondarono tre incrociatori italiani e due cacciatorpediniere. La Marina italiana non fece più avventure di superficie nel Mediterraneo orientale.

L'attacco tedesco alla Grecia, previsto per il 1 aprile 1941, fu rinviato di alcuni giorni quando Hitler, a causa del colpo di Stato di Belgrado, decise che la Jugoslavia doveva essere distrutta contemporaneamente. Mentre gli sforzi della Gran Bretagna per attirare la Jugoslavia nel sistema difensivo greco-britannico furono inutili, la Germania iniziò a cercare alleati per la sua pianificata invasione della Jugoslavia e della Grecia. L'Italia accettò di collaborare all'attacco e Ungheria e Bulgaria accettarono di inviare truppe per occupare i territori che desideravano non appena i tedeschi avessero distrutto lo stato jugoslavo.

Il 6 aprile 1941 i tedeschi, con 24 divisioni e 1.200 carri armati, invasero sia la Jugoslavia (che contava 32 divisioni) che la Grecia (che contava 15 divisioni). Le operazioni sono state condotte allo stesso modo delle precedenti campagne di guerra lampo della Germania. Mentre massicci raid aerei colpivano Belgrado, la 12a armata di List si diresse verso ovest e verso sud dalle frontiere bulgare, il gruppo corazzato di Kleist a nordovest da Sofia e la 2a armata di Weichs a sud dall'Austria e dall'Ungheria occidentale. L'avanzata della 12a armata attraverso Skopje verso il confine albanese interruppe le comunicazioni tra Jugoslavia e Grecia in due giorni Niš cadde a Kleist il 9 aprile, Zagabria a Weichs il 10 aprile e l'11 aprile la 2a armata italiana (composta da 15 divisioni) avanzò dall'Istria in Dalmazia. Dopo la caduta di Belgrado alle forze tedesche dalle basi in Romania (12 aprile), il residuo dell'esercito jugoslavo - la cui unica offensiva, nel nord dell'Albania, era crollata - fu accerchiato in Bosnia. La sua capitolazione è stata firmata, a Belgrado, il 17 aprile.

In Grecia, nel frattempo, i tedeschi presero Salonicco (Thessaloníki) il 9 aprile 1941, e poi iniziarono un viaggio verso Ioánnina (Yannina), interrompendo così le comunicazioni tra il grosso dell'esercito greco (che era sulla frontiera albanese) e la sua retroguardia . Il corpo principale isolato capitolò il 20 aprile, l'intero esercito greco il 22 aprile. Due giorni dopo il passo delle Termopili, difeso da una retroguardia britannica, fu preso dai tedeschi, che entrarono ad Atene il 27 aprile. Tutta la Grecia continentale e tutte le isole greche dell'Egeo, tranne Creta, erano sotto l'occupazione tedesca entro l'11 maggio, le isole ioniche sotto l'italiano. Il resto della forza di 50.000 uomini della Gran Bretagna in Grecia è stato evacuato frettolosamente con grande difficoltà dopo aver lasciato indietro tutti i loro carri armati e altre attrezzature pesanti.

La campagna contro la Jugoslavia ha portato 340.000 soldati dell'esercito jugoslavo in cattività come prigionieri di guerra tedeschi. Nella campagna contro la Grecia i tedeschi presero 220.000 greci e 20.000 britannici o del Commonwealth prigionieri di guerra. Le perdite tedesche combinate nelle campagne balcaniche furono circa 2.500 morti, 6.000 feriti e 3.000 dispersi.

Le truppe aviotrasportate tedesche iniziarono ad sbarcare a Creta il 20 maggio 1941, a Máleme, nell'area di Canea-Suda, a Réthimnon e a Iráklion. I combattimenti, a terra e in mare, con pesanti perdite da entrambe le parti, andarono avanti per una settimana prima che il comandante in capo alleato, il generale Bernard Cyril Freyberg del New Zealand Expeditionary Force, fosse autorizzato a evacuare l'isola. Gli ultimi difensori furono sopraffatti a Réthimnon il 31 maggio. I prigionieri di guerra catturati dai tedeschi a Creta contavano più di 15.000 soldati britannici o del Commonwealth, oltre ai greci presi. Nelle battaglie intorno all'isola, gli attacchi aerei tedeschi affondarono tre incrociatori leggeri e sei cacciatorpediniere della flotta britannica del Mediterraneo e danneggiarono tre corazzate, una portaerei, sei incrociatori leggeri e cinque cacciatorpediniere.

Sia il governo reale jugoslavo che quello greco andarono in esilio al crollo dei loro eserciti. Le potenze dell'Asse furono lasciate a disporre come avrebbero fatto delle loro conquiste. La Jugoslavia fu completamente dissolta: la Croazia, la cui indipendenza era stata proclamata il 10 aprile 1941, si espanse fino a formare la Grande Croazia, che comprendeva Srem (Sirmia, la zona tra la Sava e il Danubio a sud della confluenza della Drava) e la Bosnia e L'Erzegovina la maggior parte della Dalmazia fu annessa all'Italia Il Montenegro fu restaurato all'indipendenza La Macedonia jugoslava fu divisa tra Bulgaria e Albania La Slovenia fu divisa tra Italia e Germania il triangolo di Baranya e il Bačka andò in Ungheria il Banato e la Serbia furono poste sotto l'amministrazione militare tedesca. Tra gli stati indipendenti, la Grande Croazia, governata dal nazionalista Ustascia ("Insorti") di Ante Pavelić, e il Montenegro erano sfere di influenza italiane, sebbene le truppe tedesche occupassero ancora la parte orientale della Grande Croazia. Un governo fantoccio della Serbia è stato istituito dai tedeschi nell'agosto 1941.

Mentre le truppe bulgare occupavano la Macedonia orientale e la maggior parte della Tracia occidentale, il resto della Grecia continentale, teoricamente soggetta a un governo fantoccio ad Atene, fu occupata militarmente dagli italiani ad eccezione di tre zone, vale a dire il distretto di Atene, il distretto di Salonicco e il Dimotika striscia di Tracia, che i conquistatori tedeschi si riservavano. I tedeschi rimasero anche nell'occupazione di Lesbo, Chio, Samo, Melos e Creta.


Campagna dei Balcani, primavera 1941

La Jugoslavia era un membro dell'alleanza dell'Asse con la Germania. Tuttavia, alla fine di marzo 1941, il governo jugoslavo fu rovesciato da un colpo di stato militare anti-tedesco. Inoltre, un attacco alla Grecia da parte dell'Italia (alleata della Germania) nell'ottobre 1940 fu respinto. Un contrattacco greco ha minacciato le posizioni italiane nei Balcani. La Germania decise allora di intervenire nei Balcani per assicurarsi un fianco sud-orientale per le operazioni militari contro l'Unione Sovietica.


I greci dimenticati del D-Day

L'invasione della Normandia fu famosa per l'enorme forza multinazionale alleata che sbarcò sulle spiagge del nord della Francia. Sebbene la stragrande maggioranza del personale militare coinvolto fosse americano, britannico o canadese, i rappresentanti di 13 paesi alleati presero parte agli eventi del 6 giugno 1944. Una delle forze più piccole era un contingente navale greco che fornì due navi da guerra per assistere gli sbarchi.

Una marina in esilio

La Grecia aveva avuto una guerra tormentata nel 1944, che iniziò quando l'Italia invase il paese nell'ottobre 1940. L'esercito greco era riuscito a fermare gli italiani, ma il loro successo costrinse la Germania nazista a intervenire. Le forze tedesche invasero la Jugoslavia e la Grecia nell'aprile 1941 ed entrambi i paesi furono invasi entro un mese. La Grecia fu occupata e divisa tra Germania, Italia e Bulgaria mentre il governo greco fu costretto all'esilio.

Dopo l'occupazione tedesca della Grecia, la Royal Hellenic Navy dovette spesso svolgere missioni di scorta con navi antiquate come RHN Georgios Averof, un incrociatore corazzato che era stato commissionato nel 1911

Tuttavia, una determinata opposizione militare contro l'occupazione si sviluppò sotto forma di Resistenza greca mentre le forze armate greche in esilio si raggruppavano in Medio Oriente sotto il comando britannico. Durante la guerra furono create tre brigate greche e un'unità di forze speciali che combatterono con distinzione durante le campagne nordafricane e italiane.

Ancora più impressionante fu la sopravvivenza e il contributo della Royal Hellenic Navy. Durante l'invasione tedesca del 1941, la marina aveva perso oltre 20 navi in ​​pochi giorni, ma un numero consistente di navi fu salvato. Ciò includeva un incrociatore, sei cacciatorpediniere, cinque sottomarini e diverse navi di supporto. Questa flotta è stata successivamente ampliata con più navi, tra cui dragamine, fornite dalla Royal Navy. Nel tempo, la Royal Hellenic Navy contava 44 navi e oltre 8.500 persone, il che l'ha resa la seconda più grande marina alleata nel teatro mediterraneo. Nonostante la Grecia sia sotto una brutale occupazione, la sua marina ha rappresentato l'80% di tutte le operazioni non della Royal Navy nel Mar Mediterraneo.

Una delle più grandi navi da guerra greche era il cacciatorpediniere RHN Vasilissa Olga, che servì nelle invasioni della Sicilia, dell'Italia continentale e della campagna del Dodecaneso

Le navi da guerra greche che prestavano servizio sotto la Royal Navy erano equipaggiate da marinai competenti, ufficiali di marina e riservisti della marina mercantile. Hanno acquisito una notevole esperienza e rispetto prestando servizio non solo nel Mediterraneo ma anche nell'Oceano Artico, Atlantico e Indiano scortando convogli alleati. Di conseguenza, quando furono redatti i piani per il D-Day, i greci furono inclusi senza esitazione.

Kriezis e Tombazis

La Royal Hellenic Navy sarebbe stata direttamente coinvolta nell'operazione Neptune, che era il nome in codice per la più grande invasione marittima della storia il 6 giugno 1944. 6.939 navi erano nell'armata alleata insieme a 195.700 personale navale. La presenza navale greca consisteva in sole due corvette – RHN Tombazis e RHN Kriezis –, ma dovevano ancora svolgere una missione significativa.

Le due navi erano corvette di classe Flower, piccole navi da guerra con armamento leggero utilizzate principalmente per scortare i convogli. Erano stati trasferiti alla Royal Hellenic Navy dalla Royal Navy nel 1943 e avevano appena completato la scorta dei convogli atlantici quando furono chiamati a prendere parte a Nettuno.

RHN Kriezis e RHN Tombazis erano corvette classe Flower di fabbricazione britannica. Questo esempio raffigurato da c.1942-43 è HMCS Regina della Royal Canadian Navy. Le due navi greche avrebbero avuto un aspetto molto simile

I capitani delle 8217 navi avevano ricevuto istruzioni dettagliate nell'aprile 1944 e si trovavano in gran parte a Portsmouth fino alla conferma della data dell'invasione. Il 5 giugno 1944, le corvette ricevettero un segnale segreto che l'operazione Overlord stava per iniziare.

I greci avevano il compito di scortare altre navi da guerra e navi da sbarco a Gold Beach, dove sarebbe sbarcata la 50a divisione di fanteria britannica. Questo era un compito pericoloso perché i tedeschi avevano seminato vasti campi minati nel Canale della Manica e i dragamine avrebbero prima dovuto aprire canali sicuri per la flotta d'invasione.

Una veduta aerea di Gold Beach durante gli sbarchi della 50a divisione di fanteria britannica

Kriezis e Tombazis sono partiti dall'isola di Wight con altre navi nelle prime ore del 6 giugno e hanno navigato in silenzio radio. Le acque del Canale della Manica erano tempestose ma le navi greche furono tra le prime a seguire i dragamine attraverso un canale sicuro.

Alle 05:30 il convoglio è uscito dal campo minato e ha iniziato a bombardare la costa francese e le prime ondate di sbarchi a Gold Beach sono iniziate alle 07:25. Per tutto il 6 giugno 1944, le navi greche fornirono fuoco di copertura per le forze da sbarco e furono attaccate dalla Luftwaffe al tramonto. I cannoni antiaerei delle navi 8217 hanno visto l'attacco senza vittime e hanno continuato a scortare navi da sbarco e mercantili avanti e indietro attraverso la Manica per settimane.

I commando della Royal Marine sbarcano a Gold Beach, il 6 giugno 1944. La Royal Hellenic Navy scortò truppe come queste attraverso la Manica

Ad esempio, Kriezis scortò tre convogli in Normandia sia da Portsmouth che da Falmouth mentre Tombazis scortò le navi da Portsmouth alla Normandia e tra la Cornovaglia e Southampton. Dopo un breve periodo di lavori di riparazione a metà giugno, le navi tornarono al lavoro con i Kriezi che scortavano nove convogli americani mentre i Tombazis conducevano pattuglie antisommergibile al largo di Cherbourg.

Il contributo della Royal Hellenic Navy al D-Day e alla successiva campagna in Normandia durò fino all'agosto 1944. Sebbene il loro contributo fosse piccolo, la loro volontà di essere in prima linea nell'invasione la dice lunga sulla loro determinazione a liberare non solo la Grecia, ma anche il resto dell'Europa occupata. Era particolarmente appropriato che nella vasta flotta navigassero il 6 giugno due navi che provenivano dalla culla della democrazia per liberare l'Europa democratica dalla tirannia del nazismo.

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Hitler's Personal Grudge Against One Country Helped Russia Beat Nazi Germany

In war and peace, it's important to have good leaders.

Editor’s Note: This is the fourth in a series of five articles providing critical analysis as to how Germany Might Have Won World War Two.

Punto chiave: Hitler's ambitions outpaced Nazi Germany's capabilities.

In our last installment, we discussed how Germany could have forced Britain to accept one of his peace offers and keep the United States out of the war. In this article, we shall examine how Germany might have not only avoided total defeat at the hands of the Red Army, but even might have achieved a measure of victory against her much larger and more powerful Soviet adversary, which was over forty times larger than Germany at its greatest extent.

Don’t invade Yugoslavia and Greece in April 1941.

In actual history, Yugoslavia agreed to join the Axis powers in late April 1941 but days later a coup brought new leadership to power more sympathetic to the Allies. While the new Yugoslav leaders promised the Germans to remain aligned with the Axis as previously agreed while remaining neutral in the war, Hitler viewed the coup as a personal insult and vowed to make Yugoslavia pay, diverting German Panzer divisions from Poland and Romania to invade Yugoslavia and Greece. This ended up delaying the planned German invasion of USSR by five and a half crucial weeks from May 15 to June 22, 1941. In retrospect, there was no military necessity for Hitler to invade Yugoslavia in April 1941. He could have merely sent a few German infantry divisions to reinforce Albania to prevent it from being overrun by Greek troops but he feared potential British reinforcements in Greece, which could threaten his southern European flank. Of course, had Britain and France not still been at war with Germany, it is unlikely that Italy would have invaded Greece in 1940–1941 and risked a British Declaration of War so in that case Operation Barbarossa could have kicked off on May 15, 1941 as originally planned, greatly increasing the chances of a German capture of Moscow in 1941. Combined with Hitler’s subsequent decision to divert his two central Panzer Armies to capture Soviet armies on their northern and southern flanks, this five and a half week delay to the start time of Operation Barbarossa proved fatal to German prospects for victory in the war. Even if Hitler hadn’t pursued a Moscow-first military strategy as his generals wisely advised, invading Russia five and a half weeks earlier might well have been sufficient to enable the Germans to capture Moscow by November 1941, albeit at considerable cost in men and material.

Don’t halt the advance on Moscow of the two Panzergruppen (tank armies) of Army Group Center for two crucial months.

While many historians view the German invasion of the Soviet Union on June 22, 1941 as Hitler’s biggest blunder, evidence from Soviet archives uncovered following the Soviet collapse in 1991 suggests it was successful in preventing a Soviet invasion of Poland and Romania, which had been planned for July 1941. As it turned out, Hitler was correct in his assessment that his invasion of the Soviet Union was necessary as a preemptive attack against Soviets who were planning to attack Germany. In preparation for his planned invasion of Europe, Stalin had, between August 1939 and June 1941, overseen a massive military buildup of the Red Army increasing its total active-duty manpower from 1.5 million to 5.5 million. This expansion more than doubled their total numbers of divisions from 120 to 303 divisions including an increase in the number of Soviet tank divisions from from zero to sixty-one tank divisions as opposed to only twenty total Panzer divisions available in the German Army at the time of Operation Barbarossa. By June 1941, the Red Army boasted seven times more tanks and four times more combat aircraft than invading German forces. The first objective of this planned Soviet invasion of Europe was to occupy Romania to cut off Germany from its access to Romanian oil fields to immobilize the German armed forces and force their capitulation. Then after conquering Berlin and forcing a German surrender, the Red Army was to occupy all of continental Europe to the English Channel, which noted British author, Anthony Beevor, states that Stalin seriously considered doing at the end of the war as well. Viewed in this light, Operation Barbarossa was not a mistake at all but rather an operation which succeeded in destroying the over 20,000 Soviet tanks and thousands of combat aircraft concentrated at the border to invade German territory and postponed the Red Army subjugation of Germany and Europe by nearly four years. Soviet defector, Viktor Suvorov in his groundbreaking book Chief Culprit goes so far as to credit Hitler’s invasion of the Soviet Union as saving Western Europe from being conquered by the Red Army.

Rather, Hitler’s biggest mistake with regards to his war against the Soviet Union was his decision in early August 1941 to divert the two Panzer Armies of Army Group Center to help Army Group North and Army Group South to overrun and encircle Soviet armies on the flanks of its advance resulting in a two month delay in advancing on Moscow when the Soviet capitol was open for the taking. If Hitler had pursued a Moscow first strategy, he could have captured Moscow by the end of August or early September at the latest. He might even have pushed the Red Army back to the Archangel Volga Astrakhan line by October 1941 or by summer 1942 forcing Stalin to accept an armistice recognizing most of Germany’s hard won gains. In his excellent book Hitler’s Panzers East, R.H.S. Stolfi estimated that would have taken away up to 45 percent of the Soviet industrial base and up to 42 percent of her population making it extremely difficult for the Soviets to recover and take back lost territory. While the Soviets could have relocated many of their industries east of the Urals as in actual history, their industrial production would have been much more crippled than it was in actual history without U.S.-UK military industrial assistance. Had the Germans captured Moscow before winter 1941 and held it through the Soviet winter late-1941, early-1942 counteroffensive, Stalin might have requested an armistice on terms much more favorable to Germany than the ones he offered in actual history. Those terms might have included the transfer of much, if not all, of the oil-rich Caucasus region to Germany in exchange for the return of their all-important capitol city to Soviet control. With the Soviets so gravely weakened, Japan likely would have joined the fight to take their share of the spoils and occupy Eastern Siberia as Japanese Army generals had wanted to do all along. Thus, if Hitler had allowed his generals to capture Moscow first, the Germans likely have won the war.

Manufacture three million thick winter coats and other winter clothing for the German army before Invading the Soviet Union.

Due to Hitler’s rosy predictions for a swift Soviet collapse and an end to the war in the East by December 1941, Germany failed to produce winter clothing for his invading troops. According to some accounts, as many as 90 percent of all German casualties from November 1941 to March 1942, totaling several hundred thousands, were due to frostbite. Only in late December 1941 did the Nazi leadership admit their mistake and urgently collect as much winter gear from German civilians to send to German troops as possible.

Allow national independence and self-rule for all of the Soviet territories liberated by German forces.

Perhaps the biggest key to winning their war against the Soviet Union (other than not fighting the United States and the UK, of course) was for the Germans to not only be seen as liberators from Soviet Communist control, as they initially were when they invaded the Soviet Union, but to actually be liberators from Soviet Communist oppression. The Germans should have used nationalism to rally the people of Belarus, Ukraine and the Baltic States to fight not for the Germans or against Stalin but rather to liberate their own countries from Soviet captivity. They should have allowed self-rule for all of these liberated nations just as Imperial Germany had granted them after defeating the Russian Empire in March 1918 as part of the Treaty of Brest-Litovsk. In actual history, the Germans captured 5.6 million Soviet troops and captured Red Army Lieutenant General Vlasov offered to lead a Russian Liberation Army to help fight the Soviets while other leaders offered to lead Ukrainian and Cossack Liberation Armies but Hitler would not allow them to be used in combat on the Eastern Front, believing them to be unreliable. If the Germans had treated the citizens of liberated Soviet territories and Soviet Prisoners of War (POW’s) fairly, millions of additional captured Soviet soldiers might have volunteered to fight on the German side. As it turned out, Stalin ended up using the nationalism of Ukraine and other Soviet republics to defeat the Germans instead of the other way around which represented a major missed opportunity for Germany that helped ensure they lost the war.


Armistice and surrender [ edit | modifica sorgente]

The Axis victory was swift. As early as 14 April the Yugoslav high command had decided to seek an armistice and authorised the army and army group commanders to negotiate local ceasefires. That day the commanders of the 2nd and 5th Armies asked the Germans for terms, but were rejected. Only unconditional surrender could form the basis for negotiations they were told. That evening, the high command sent an emissary to the headquarters of Panzer Group Kleist to ask for armistice, and in response General von Kleist sent the commander of the 2nd Army, von Weichs, to Belgrade to negotiate terms. He arrived on the afternoon of 15 April and drew up an armistice based on unconditional surrender. ⏦]

On 16 April, a Yugoslav delegate arrived in Belgrade, but as he did not have authority to sign the document, he was given a draft of the agreement and an aircraft was placed at his disposal to bring in authorised representatives of the government. Finally, on 17 April, after only eleven days of fighting, the pre-coup Foreign Minister Aleksandar Cincar-Marković and General Milojko Janković signed the armistice and unconditionally surrendered all Yugoslav troops. It came into effect the follow day (18 April) at noon. ⏦] At the signing, the Hungarians and Bulgarians were represented by liaison officers, but they did not sign the document because their countries were not at war with Yugoslavia. ⏦] The Italian representative, Colonel Luigi Buonofati, signed the document after noting that "the same terms are valid for the Italian army". ⏧]

The insistence of the Yugoslav Army on trying to defend all the borders assured their failure from the start. After the surrender, Yugoslavia was subsequently divided amongst Germany, Hungary, Italy and Bulgaria, with most of Serbia being occupied by Germany. The Italian-backed Croatian fascist leader Ante Pavelić declared an Independent State of Croatia before the invasion was even over. ⏨]

Beginning with the uprising in Serbia in July 1941, there was continuous resistance to the occupying armies in Yugoslavia, mainly by the Partisans and to a lesser extent by the Chetniks, until the end of the war. [ citazione necessaria ]