Podcast di storia

Ammiraglio Clifton A.F. 'Ziggy' Sprague, 1896-1955

Ammiraglio Clifton A.F. 'Ziggy' Sprague, 1896-1955

Ammiraglio Clifton A.F. "Ziggy" Sprague, 1896-1955

Il contrammiraglio Clifton "Ziggy" Sprague era un ammiraglio di portaerei americano famoso per il suo ruolo nella battaglia di Samar, parte della più ampia battaglia del Golfo di Leyte, dove il suo gruppo di sei portaerei di scorta riuscì a evitare la distruzione per mano del principale giapponese flotta da battaglia, impedendo ai giapponesi di raggiungere la vulnerabile spedizione di invasione nel Golfo di Leyte.

Sprague frequentò il college navale di Annapolis, laureandosi nel giugno 1917. Nel 1920 passò all'aviazione navale e nel 1941 era salito al comando del tender idrovolante Tangeri. A questa nave è stato attribuito il merito di aver sparato i primi colpi ai giapponesi durante l'attacco a Pearl Harbor.

Sprague è stato poi promosso a Capo di Stato Maggiore sulla Frontiera del Mare del Golfo, dove la Marina degli Stati Uniti stava lottando per far fronte a un improvviso afflusso di U-Boat. Da lì si trasferì al comando della Seattle Naval Air Station. Gli fu quindi affidato il comando della nuova portaerei della classe Essex USS Vespa, dal nome del vettore affondato nel settembre 1942. Il nuovo Vespa era pronto per il servizio nel novembre 1943 e prese parte al raid delle portaerei sulle isole Marcus e Wake.

Sprague si unì quindi alla flotta dell'ammiraglio Spruance per l'assalto alle Isole Marinas. Fece parte della Task Force 58 dell'ammiraglio Mitscher e in quel ruolo prese parte alla battaglia del Mare delle Filippine (giugno 1944).

Dopo quella battaglia Sprague fu promosso contrammiraglio e gli fu dato il comando della Escort Carrier Div 25. Condusse questa forza durante l'invasione di Ulithi (settembre 1944). Poi è arrivato il post per cui Sprague è meglio conosciuto, il comando di Taffy 3, una base di sei portaerei di scorta che faceva parte della 7a flotta durante la battaglia del Golfo di Leyte. confusamente Taffy 3 faceva parte di una più ampia formazione di portaerei di scorta comandata dall'ammiraglio Tommy Sprague, che comandò anche direttamente Taffy 1. Il 25 ottobre 1944 Ziggy Sprague's Taffy 3 fu attaccato dalla potente forza d'attacco dell'ammiraglio Kurita (Battaglia di Samar). La flotta di Kurita includeva la gigantesca corazzata Yamato, e se maneggiato bene avrebbe dovuto schiacciare la forza di portaerei di scorta e cacciatorpediniere di Sprague. Invece Sprague riuscì a tenere a bada le corazzate giapponesi, usando i suoi aerei e cacciatorpediniere per interrompere la loro formazione mentre le sue portaerei tentavano di fuggire a sud verso le altre dodici portaerei di scorta. I giapponesi affondarono una portaerei (la Baia di Gambier), ma alla fine ha interrotto la lotta. L'audace uso della sua flotta da parte di Sprague aveva aiutato gli americani a evitare una sconfitta imbarazzante e potenzialmente costosa.

Nel febbraio 1945 Sprague ricevette il comando della Carrier Division 2, incarico che ricoprì per il resto della guerra. Nel 1946 comandò il Navy Air Group durante i test nucleari all'atollo di Bikini. Ha comandato la Carrier Division 6 dal 1948 al 49, il 17th Naval District nel 1949 e la Alaskan Sea Frontier dal 1949 fino al suo ritiro nel 1951. Morì nel 1955.


Sprague, Clifton Albert Frederick (1896-1955)


Marina americana. Via Bosamar.com

"Ziggy" Sprague è nato in Massachusetts e si è laureato all'Accademia Navale nel 1917. Ha prestato servizio nel Mediterraneo e ha superato l'addestramento al volo nel 1920. Durante il periodo 1926-1928 ha contribuito allo sviluppo di dispositivi di arresto per portaerei. Aiutò l'equipaggiamento di Yorktown e divenne il suo primo ufficiale di volo nel 1939.

Sprague era capitano del tender idrovolante Tangeri a Pearl Harbor allo scoppio della guerra del Pacifico. Dal giugno 1942 al marzo 1943 fu capo di stato maggiore presso la Frontiera del Mare del Golfo e nel novembre 1943 mise in servizio la seconda Vespa, comandandola nella battaglia del Mare delle Filippine. Promosso contrammiraglio nell'agosto 1944, Sprague comandò l'Unità operativa 77.4.3, che consisteva in portaerei di scorta. Durante la battaglia del Golfo di Leyte, la sua unità fu attaccata direttamente da pesanti navi da guerra di superficie giapponesi dopo che la Terza Flotta di Halsey fu attirata via dalla forza esca di Ozawa, permettendo a Kurita di sfondare lo Stretto di San Bernardino. Sprague rimase calmo e le sue navi combatterono con eccezionale coraggio contro terribili avversità, e la maggior parte sopravvisse quando Kurita interruppe bruscamente l'azione.

Successivamente Sprague comandò le forze di scorta a Iwo Jima e Okinawa. Ricevette il comando della Carrier Division 2, una divisione di portaerei veloce, nel febbraio 1945. Dopo la resa, aiutò a condurre i test nucleari del Pacifico nell'estate del 1946 e si ritirò nel novembre 1951.

Sprague coltivava un atteggiamento informale ed egualitario nei confronti dei suoi uomini, trovando il tempo per passeggiare sul ponte e chiacchierare con i marinai arruolati. Ma era anche un aviatore navale assolutamente professionale che otteneva il meglio dai suoi eterogenei equipaggi di arruolati novellini. Boatner lo ha descritto come "paffuto, meticoloso e coscienzioso".


Al Doilea Război Mondial [ modificare | modificare sur ]

Nell'ottobre 1943 a fost numit pe portavionul USS Wasp (CV-18) cu care a partecipat la invazia Saipanului și la Bătălia din Marea Filipinelor. In data de 9 luglio 1944, înainte de a părăsi nava Wasp a fost promovat contraamiral la vârsta de 48 de ani. Nel settembre 1944 a participat la sprijinirea debarcării în Morotai. Cea mai mare realizare a lui Sprague a avut loc în lupta de lângă Samar în Bătălia din Golful Leyte la data de 25 ottobre 1944, unde unitatea comandată de el, Task Unit 77.4.3 (Taffy III) formată din:

a luptat cu Forța Centrală japoneză net superioară formată din:

    • 4 corazza
    • 6 crucitoare grele
    • 2 crucitoare ușoare
    • 11 distrugătoare.

    Piloții de pe portavioanele de escortă ale grupării lui Sprague au pus pe fugă cuirasatele și crucișătoarele Forței Centrale, pentru care Sprague a fost distins cu Navy Cross. In data 19 februarie 1945 Sprague a primit comanda Diviziei de Portavioane 26 pentru invazia insulei Iwo Jima, unde comandând de pe portavionul USS Natoma Bay (CVE-62) a sprijinit debarcarea trupelor americane. În luna următoare și-a mutat pavilionul înapoi pe nava Fanshaw Bay, pentru a participa la invazia Okinawei. Nell'aprile 1945 i-a mutat pavilionul pe USS Ticonderoga (CV-14), unde a participat la acțiunile militare împotriva insulelor japoneze Kyūshū, Honshū, Hokkaidō. In data de 15 agosto 1945 japonezii au depus armele, iar Sprague a intrat cu portavionul Ticonderoga în golful Tokio. Sprague s-a retras voluntar la 1 noiembrie 1951 după 34 ani de serviciu, decedând la San Diego de infarct miocardic.


    5. La pressione affrontata da un contrammiraglio quando ha scoperto che una potente armata nemica si stava dirigendo verso il suo minuscolo comando

    La battaglia del Golfo di Leyte, il 23 e il 26 ottobre 1944, fu la più grande rissa navale della storia. Al suo centro c'era un complesso piano giapponese che prevedeva molte parti mobili e attacchi da varie direzioni. L'intento era quello di attirare la Terza Flotta degli Stati Uniti comandata dall'ammiraglio William F. Halsey, incaricato di sorvegliare i recenti sbarchi americani nel Golfo di Leyte nelle Filippine, e inviarla a caccia di una forza esca giapponese. Con Halsey fuori dai piedi, un potente contingente navale giapponese si sarebbe abbattuto sulle forze statunitensi non protette e le avrebbe devastate.

    Le portaerei giapponesi furono fatte penzolare come esca per Halsey, e lui partì con la Terza Flotta per affondarle. Non ha informato la catena di comando di ciò che stava facendo, o che stava lasciando il Golfo di Leyte praticamente indifeso. Lasciata indietro c'era una piccola flotta di portaerei di scorta e piccole portaerei troppo lente per tenere il passo con la flotta principale e le scorte di cacciatorpediniere. Tuttavia, erano armati per l'attacco al suolo e per compiti di supporto e avevano poco in termini di armi antinave. Il loro comandante, il contrammiraglio Clifton Albert Frederick &ldquoZiggy&rdquo Sprague (1896 &ndash 1955), stava per affrontare tutta la pressione del mondo quando una massiccia flotta giapponese arrivò alla sua porta.


    FATTO: uno degli stand più eroici della Marina degli Stati Uniti è stato nel Golfo di Leyte

    Esattamente alle 6:45 del mattino del 25 ottobre 1944, il contrammiraglio Clifton A.F. Sprague ricevette un messaggio da uno dei suoi piloti di pattuglia antisommergibile. L'ammiraglio ha ricordato che il messaggio diceva qualcosa del genere: "Forza di superficie nemica di 4 corazzate, 7 incrociatori e 11 cacciatorpediniere avvistati a 20 miglia a nord-ovest del tuo gruppo di lavoro e che si avvicinano a te a 30 nodi".

    L'ammiraglio Sprague, soprannominato "Ziggy", era infastidito dal messaggio. Era certo che il rapporto di avvistamento fosse un caso di errore di identità. "Ora, c'è un giovane aviatore pazzo che riporta parte delle nostre forze", si disse con non poca esasperazione. La "forza di superficie nemica" era probabilmente solo una parte del veloce gruppo di corazzate dell'ammiraglio William F. Halsey. In realtà, la Terza Flotta di Halsey era a miglia di distanza a nord.

    L'ammiraglio Sprague urlò nella cabina dello squawk: "Aereo complotto, digli di controllare la sua identificazione" e tornò al lavoro. Le sue sei portaerei di scorta, schermate da tre cacciatorpediniere e quattro scorte di cacciatorpediniere - ufficialmente conosciute come Task Group 77.4.3, ma di solito indicate con il suo segnale di chiamata, "Taffy 3" - avevano effettuato attacchi di supporto per i recenti sbarchi sull'isola filippina di Leyte negli ultimi otto giorni. Taffy 3 stava operando appena ad est dell'isola di Samar e Sprague aveva un altro giorno intero di pattuglie e attacchi aerei da programmare.

    Tre minuti dopo il primo rapporto, Sprague ha ricevuto un altro messaggio dal pilota che ha effettuato il primo rapporto. "Identificazione della forza nemica confermata", ha trasmesso via radio. "Le navi hanno alberi a pagoda."

    Più o meno nello stesso momento, una fitta serie di sbuffi antiaerei iniziò a esplodere a nord-ovest, un'altra conferma che la forza di superficie non era la corazzata dell'ammiraglio Halsey. Gli artiglieri nemici stavano sparando al pilota che li aveva appena avvistati. Il pilota, il guardiamarina William C. Brooks di Pasadena, California, stava ricambiando il complimento, lasciando cadere il suo carico su un incrociatore nemico. L'unico problema era che il carico utile del guardiamarina consisteva in due cariche di profondità, armi poco efficaci contro un incrociatore nemico. Questo attacco potrebbe essere visto come un simbolo della battaglia che doveva venire: un David americano che affronta un Golia giapponese, armato di poco più di una fionda.

    La forza che Brooks aveva avvistato era la sezione centrale di un'avanzata giapponese a tre punte contro le spiagge di sbarco americane nel Golfo di Leyte. La Forza Centrale dell'Ammiraglio Takeo Kurita, che era composta da quattro corazzate, sei incrociatori pesanti, due incrociatori leggeri e 11 cacciatorpediniere, era stata colpita da attacchi aerei della Terza Flotta di Halsey nel Mare di Sibuyan il giorno precedente. Sebbene Kurita avesse inizialmente ritirato la sua forza dopo che la flotta di Halsey aveva danneggiato diverse navi da guerra giapponesi e aveva affondato la corazzata Musashi, ha invertito la rotta e si è fatto strada attraverso lo Stretto di San Bernardino durante la notte. Molti alti ufficiali americani giunsero alla conclusione che Kurita si stava ritirando dalla battaglia, ma non era così.

    Poco dopo che il guardiamarina Brooks confermò che le navi da guerra in avvicinamento erano giapponesi, le vedette di Sprague furono in grado di fornire una conferma visiva: le inconfondibili sovrastrutture degli incrociatori e delle corazzate giapponesi iniziarono a spuntare all'orizzonte nord-occidentale. Alle 6:58, le navi hanno aperto il fuoco. Meno di un minuto dopo, schizzi colorati dei proiettili giapponesi atterrarono a poppa di Taffy 3. Ogni nave da guerra giapponese utilizzava un marcatore di colore diverso, che consentiva loro di individuare i propri proiettili e apportare modifiche al targeting.

    Il comando dell'ammiraglio Sprague, Taffy 3, era composto da sei portaerei di scorta: Fanshaw Bay, St. Lo, White Plains, Kalinin Bay, Kitkun Bay e Gambier Bay insieme a tre cacciatorpediniere, Heermann, Hoel e Johnston, e quattro cacciatorpediniere di scorta , Dennis, JC Butler, Raymond e Samuel B. Roberts. Kitkun Bay e Gambier Bay erano in realtà una divisione di portaerei separata, sotto il contrammiraglio Ralph Ofstie, sebbene facessero ancora parte di Taffy 3. L'armamento più pesante su una di queste navi erano le batterie da 5 pollici a bordo dei cacciatorpediniere e delle scorte di cacciatorpediniere. Ciascuno dei vettori di scorta aveva anche un cannone da 5 pollici. Questo chiaramente non poteva competere con la forza di Kurita, che includeva i cannoni da 18 pollici della nave gemella di Musashi, la gigantesca corazzata Yamato.

    "Salve malvagie hanno attraversato la USS White Plains, e poi i geyser colorati hanno iniziato a germogliare tra tutte le altre portaerei", ha riferito in seguito Sprague. "In varie tonalità di rosa, verde, rosso, giallo e viola, gli schizzi avevano una sorta di orribile bellezza". Un marinaio a bordo della White Plains ha osservato: "Ci stanno sparando in Technicolor!"

    Sprague era pienamente consapevole della sua situazione e non pensava che la sua forza di "baby flattops" e le loro scorte sarebbero durate 15 minuti contro le corazzate e gli incrociatori in arrivo. Non appena la task force in avvicinamento fu confermata come giapponese, "intraprese diverse azioni difensive in rapida successione". Ordinò un cambio di rotta da nord a est, che indicò Taffy 3 "a tutta velocità verso un'amichevole tempesta di pioggia nelle vicinanze". Il nuovo corso trasformò anche le sue portaerei controvento, e alle 6:56 Sprague ordinò a tutte le portaerei di iniziare a lanciare aerei per attacchi con siluri e bombardamenti contro la forza di Kurita. Un minuto dopo, ordinò alle portaerei e alle loro scorte di fare più fumo possibile per schermare Taffy 3 dagli artiglieri giapponesi. Una cortina fumogena offriva scarsa protezione contro i proiettili nemici di grosso calibro, ma era meglio di niente.

    I vettori hanno iniziato a lanciare i loro aerei non appena possibile. L'ammiraglia dell'ammiraglio Sprague, Fanshaw Bay, chiamata "Fannie Bee" dal suo equipaggio, ha inviato per prima il suo intero equipaggio di Grumman TBF Avengers, armato di siluri. White Plains ha iniziato lanciando i caccia Grumman F4F Wildcat e ha portato i suoi Vendicatori che trasportano bombe sul ponte di volo dopo che i caccia erano in aria.

    Avrebbe fatto ben poca differenza per Sprague in quel particolare momento, ma Kurita stava avendo dei suoi pensieri strazianti. Quando le vedette a bordo della Yamato avvistarono per la prima volta le navi americane alle 6:44, fu sorpreso quanto Sprague dall'incontro. Nessuno a bordo della Yamato poteva vedere che le portaerei della task force nemica erano portaerei di scorta e non portaerei. Kurita aveva già visto cosa potevano fare le portaerei americane ed era scosso dalla vista inaspettata di altri ancora al largo di Samar.

    Ordinò alla sua forza di schierarsi dalla navigazione in colonna sulla rotta 170 a una formazione antiaerea circolare sulla rotta 110. Prima che il comando potesse essere eseguito, Kurita cambiò i suoi ordini, questa volta in "Attacco generale", che gettò la sua intera flotta in confusione . "Nessuna attenzione è stata prestata all'ordine o al coordinamento", ha riferito il suo capo di stato maggiore. Invece di formare una linea di battaglia con le sue quattro corazzate e sei incrociatori pesanti, che avrebbe permesso a Kurita di portare tutti i suoi grossi cannoni, ha disperso le sue navi e la sua potenza di fuoco. A causa dell'ordine di attacco generale, ogni nave giapponese avrebbe operato in modo indipendente, il che ha disperso il vantaggio di Kurita nell'artiglieria.

    Sprague non sapeva nulla della confusione di Kurita. Sapeva solo di avere una grande forza nemica che si abbatteva sui suoi vettori leggermente corazzati e sulle navi di scorta. Alle 7:01, ha trasmesso una richiesta urgente, in un linguaggio semplice, di assistenza. L'ammiraglio Thomas Stump, comandante di Taffy 2, ha risposto immediatamente. Taffy 2 era la forza di trasporto più vicina a Sprague, a circa 30 miglia di distanza. Anche l'ammiraglio Thomas Sprague (nessuna relazione con Ziggy Sprague) ha inviato aerei da Taffy 1, a circa 70 miglia di distanza. L'ammiraglio Stump ha inviato parole di incoraggiamento al suo amico. "Non allarmarti, Ziggy", ha gridato al TBS (Talk Between Ships), "Ricorda, siamo dietro di te, non agitarti, non fare nulla di avventato!" La sua voce si alzava di un livello o due ogni volta che parlava, facendo sorridere loro malgrado gli ufficiali sul ponte di bandiera di Fanshaw Bay.

    I Vendicatori attaccanti sono entrati singolarmente o in piccoli gruppi. Non hanno avuto il tempo di schierarsi in un attacco coordinato. Sia che trasportassero siluri o bombe, i Vendicatori facevano le loro corse senza il beneficio di mitragliare i combattenti per eseguire interferenze per loro.

    Alle 7:30, quasi tutti gli aerei operativi di Taffy 3 erano stati lanciati. L'incrociatore pesante Suzuya fu una delle prime navi da guerra giapponesi ad essere attaccata. L'incrociatore è stato colpito più volte e, secondo un rapporto, è stato "rallentato". A tutti gli aerei nell'area del Golfo di Leyte è stato ordinato di attaccare la Center Force dell'ammiraglio Kurita. Sei Vendicatori armati di siluri e 20 caccia hanno attaccato alle 8:30, insieme ad aerei che erano già stati lanciati dalle portaerei di scorta.

    Ma questi aerei erano armati e lanciati molto in fretta e non avevano nemmeno il tempo di coordinare i loro movimenti. Anche così, i loro attacchi erano aggressivi e costanti. La maggior parte dei Vendicatori era armata di siluri fino all'esaurimento delle scorte di siluri. Quindi sono stati inviati con le bombe, qualsiasi tipo di bomba disponibile, comprese le bombe multiuso da 100 libbre progettate per colpire piccoli bersagli terrestri.

    Dopo aver sganciato le bombe, i piloti effettuarono corse a secco sulle navi nemiche per distrarre gli artiglieri giapponesi. Il comandante del gruppo aereo di Gambier Bay ha pilotato il suo Avenger attraverso la contraerea nemica per due ore dopo aver sganciato le bombe. I piloti dei caccia Wildcat furono mandati a mitragliare "con la speranza che il loro mitragliamento uccidesse il personale sulle navi da guerra giapponesi, silenziasse le armi automatiche e, cosa più importante, attirasse l'attenzione dei vettori di scorta in difficoltà". Quando le loro munizioni si esaurirono, i piloti da caccia ricorsero anche a corse a secco per molestare il nemico. Un pilota ha effettuato 20 mitragliamenti, 10 dei quali senza munizioni.


    1920-1940 – Aviatore navale

    Il 3 dicembre 1920, Sprague si unì ad altri 33 compagni di classe alla Naval Air Station Pensacola, in Florida, come studente pilota. Il suo primo volo fu l'11 gennaio 1921, quando pilotò un aereo Curtiss N-9 per venti minuti. Sprague ottenne la designazione Naval Aviator n. 2934 l'11 agosto 1921. Grazie alla sua grande competenza entro due mesi fu designato come comandante dello squadrone aereo 3 a Pensacola.

    Dal marzo 1922 al novembre 1923, lo Sprague fu assegnato all'Aircraft Squadron VS-1 con la flotta atlantica basata sul tender idrovolante. Riferì alla sua successiva stazione di servizio Naval Air Station Anacostia, vicino a Washington, DC, nel novembre 1923, dove prestò servizio come pilota collaudatore, ufficiale operativo e ufficiale esecutivo. Come pilota collaudatore condusse lavori sperimentali e di ricerca presso la Naval Aircraft Factory di Filadelfia, in Pennsylvania, nel 1923, dove contribuì allo sviluppo di sistemi di catapulte per portaerei. Dal marzo 1926 al febbraio 1928 ha assistito l'inventore Carl Norden in laboratorio e come pilota collaudatore presso la Naval Air Station Hampton Roads, Virginia, con miglioramenti al sistema di arresto della portaerei Mark-1 per e .

    Sprague segnalato a Lexington nel marzo 1928 dove assunse le funzioni di Flight Deck Officer e Assistant Air Officer. Nel gennaio 1929 Lexington insieme a e Saratoga ha partecipato a Fleet Problem IX, un attacco aereo simulato sul Canale di Panama. Tour di Sprague in corso Lexington terminò nell'aprile 1929. Tornato all'Accademia navale degli Stati Uniti nel maggio 1929, Sprague servì come ufficiale esecutivo del VN-8-D5. Il 10 giugno 1930 fu promosso tenente comandante. Il suo tour all'Accademia Navale terminò nel novembre 1931.

    Sprague prestò servizio come comandante dello squadrone del VP-8 a Panama dal dicembre 1931 all'aprile 1934. Lo squadrone era basato sul tender idrovolante portato a casa al Norfolk Navy Yard. Nel 1933 lo squadrone fu trasferito alle Hawaii, dove Sprague divenne il primo pilota della Marina a compiere un viaggio di andata e ritorno di tredici ore dalle Hawaii all'isola di Midway nel febbraio 1934. Dal maggio 1934 al luglio 1936, Sprague prestò servizio come ufficiale delle operazioni aeree presso la Naval Air Station Norfolk, Virginia, dove il suo dipartimento ha servito diversi squadroni di portaerei.

    Nel luglio 1936 la Sprague fu assegnata alla portaerei di nuova costruzione come Air Officer. Dopo la sua messa in servizio, ha pilotato i primi due atterraggi mai effettuati su Yorktown. Inoltre, è stato il primo pilota a testare il sistema di catapulta su Yorktown. Sprague fu promosso comandante nel dicembre 1937. Trascorse tutto il 1938 gestendo il dipartimento dell'aria e gli squadroni aerei su Yorktown. Nel febbraio 1939 Yorktown partecipato a Fleet Problem XX nei Caraibi. Poco dopo Sprague lasciò la portaerei nel giugno 1939. Sprague fu mandato al Naval War College di Newport, Rhode Island, nel giugno 1939 dove trascorse tre mesi di studio prima di fare rapporto al suo primo comando marittimo, la petroliera di 21 anni a Cantiere navale Puget Sound, Bremerton, Washington. Sprague comandato Patoka fino al giugno 1940, quando fu rimandato al Naval War College per altri due mesi di studio.


    Una lotta come nessun'altra: lo stand della Marina degli Stati Uniti nel Golfo di Leyte è stato davvero eroico

    Punto chiave: La seconda guerra mondiale ha avuto così tante battaglie famose che alcune sono state trascurate.

    Esattamente alle 6:45 del mattino del 25 ottobre 1944, il contrammiraglio Clifton A.F. Sprague ricevette un messaggio da uno dei suoi piloti di pattuglia antisommergibile. L'ammiraglio ha ricordato che il messaggio diceva qualcosa del genere: "Forza di superficie nemica di 4 corazzate, 7 incrociatori e 11 cacciatorpediniere avvistati a 20 miglia a nord-ovest del tuo gruppo di lavoro e che si avvicinano a te a 30 nodi".

    L'ammiraglio Sprague, soprannominato "Ziggy", era infastidito dal messaggio. Era certo che il rapporto di avvistamento fosse un caso di errore di identità. "Ora, c'è un giovane aviatore pazzo che riporta parte delle nostre forze", si disse con non poca esasperazione. La "forza di superficie nemica" era probabilmente solo una parte del veloce gruppo di corazzate dell'ammiraglio William F. Halsey. In realtà, la Terza Flotta di Halsey era a miglia di distanza a nord.

    L'ammiraglio Sprague urlò nella cabina dello squawk: "Complotto aereo, digli di controllare la sua identificazione" e tornò al lavoro. Le sue sei portaerei di scorta, schermate da tre cacciatorpediniere e quattro scorte di cacciatorpediniere - ufficialmente conosciute come Task Group 77.4.3, ma di solito indicate con il suo segnale di chiamata, "Taffy 3" - avevano effettuato attacchi di supporto per i recenti sbarchi sull'isola filippina di Leyte negli ultimi otto giorni. Taffy 3 stava operando appena ad est dell'isola di Samar e Sprague aveva un altro giorno intero di pattuglie e attacchi aerei da programmare.

    Tre minuti dopo il primo rapporto, Sprague ha ricevuto un altro messaggio dal pilota che ha effettuato il primo rapporto. "Identificazione della forza nemica confermata", ha trasmesso via radio. "Le navi hanno alberi a pagoda."

    Più o meno nello stesso momento, una fitta serie di sbuffi antiaerei iniziò a esplodere a nord-ovest, un'altra conferma che la forza di superficie non era la corazzata dell'ammiraglio Halsey. Gli artiglieri nemici stavano sparando al pilota che li aveva appena avvistati. Il pilota, il guardiamarina William C. Brooks di Pasadena, California, stava ricambiando il complimento, lasciando cadere il suo carico su un incrociatore nemico. L'unico problema era che il carico utile del guardiamarina consisteva in due cariche di profondità, armi poco efficaci contro un incrociatore nemico. Questo attacco potrebbe essere visto come un simbolo della battaglia che doveva venire: un David americano che affronta un Golia giapponese, armato di poco più di una fionda.

    La forza che Brooks aveva avvistato era la sezione centrale di un'avanzata giapponese a tre punte contro le spiagge di sbarco americane nel Golfo di Leyte. La Forza Centrale dell'Ammiraglio Takeo Kurita, che era composta da quattro corazzate, sei incrociatori pesanti, due incrociatori leggeri e 11 cacciatorpediniere, era stata colpita da attacchi aerei della Terza Flotta di Halsey nel Mare di Sibuyan il giorno precedente. Sebbene Kurita avesse inizialmente ritirato la sua forza dopo che la flotta di Halsey aveva danneggiato diverse navi da guerra giapponesi e aveva affondato la corazzata Musashi, ha invertito la rotta e si è fatto strada attraverso lo Stretto di San Bernardino durante la notte. Molti alti ufficiali americani giunsero alla conclusione che Kurita si stava ritirando dalla battaglia, ma non era così.

    Poco dopo che il guardiamarina Brooks confermò che le navi da guerra in avvicinamento erano giapponesi, le vedette di Sprague furono in grado di fornire una conferma visiva: le inconfondibili sovrastrutture degli incrociatori e delle corazzate giapponesi iniziarono a spuntare all'orizzonte nord-occidentale. Alle 6:58, le navi hanno aperto il fuoco. Meno di un minuto dopo, schizzi colorati dei proiettili giapponesi sono atterrati a poppa di Taffy 3. Ogni nave da guerra giapponese ha utilizzato un indicatore di colore diverso, che ha permesso loro di individuare i propri proiettili e apportare modifiche al targeting.

    Il comando dell'ammiraglio Sprague, Taffy 3, era composto da sei portaerei di scorta: Fanshaw Bay, St. Lo, White Plains, Kalinin Bay, Kitkun Bay e Gambier Bay insieme a tre cacciatorpediniere, Heermann, Hoel e Johnston, e quattro cacciatorpediniere di scorta , Dennis, JC Butler, Raymond e Samuel B. Roberts. Kitkun Bay e Gambier Bay erano in realtà una divisione portante separata, sotto il contrammiraglio Ralph Ofstie, sebbene facessero ancora parte di Taffy 3. L'armamento più pesante su una di queste navi erano le batterie da 5 pollici a bordo dei cacciatorpediniere e delle scorte di cacciatorpediniere. Ciascuno dei vettori di scorta aveva anche un cannone da 5 pollici. Questo chiaramente non poteva competere con la forza di Kurita, che includeva i cannoni da 18 pollici della nave gemella di Musashi, la gigantesca corazzata Yamato.

    "Salve malvagie hanno attraversato la USS White Plains, e poi i geyser colorati hanno iniziato a germogliare tra tutte le altre portaerei", ha riferito in seguito Sprague. "In varie tonalità di rosa, verde, rosso, giallo e viola, gli schizzi avevano una sorta di orribile bellezza". Un marinaio a bordo della White Plains ha osservato: "Ci stanno sparando in Technicolor!"

    Sprague era pienamente consapevole della sua situazione e non pensava che la sua forza di "baby flattops" e le loro scorte sarebbero durate 15 minuti contro le corazzate e gli incrociatori in arrivo. Non appena la task force in avvicinamento fu confermata come giapponese, "intraprese diverse azioni difensive in rapida successione". Ordinò un cambio di rotta da nord a est, che indicò Taffy 3 "a tutta velocità verso un'amichevole tempesta di pioggia nelle vicinanze". Il nuovo corso trasformò anche le sue portaerei controvento, e alle 6:56 Sprague ordinò a tutte le portaerei di iniziare a lanciare aerei per attacchi con siluri e bombardamenti contro la forza di Kurita. Un minuto dopo, ordinò alle portaerei e alle loro scorte di fare più fumo possibile per schermare Taffy 3 dagli artiglieri giapponesi. Una cortina fumogena offriva scarsa protezione contro i proiettili nemici di grosso calibro, ma era meglio di niente.

    I vettori iniziarono a lanciare i loro aerei non appena fu possibile. L'ammiraglia dell'ammiraglio Sprague, Fanshaw Bay, chiamata "Fannie Bee" dal suo equipaggio, ha inviato per prima il suo intero esercito di Grumman TBF Avengers, armati di siluri. White Plains ha iniziato lanciando i caccia Grumman F4F Wildcat e ha portato i suoi Vendicatori che trasportano bombe sul ponte di volo dopo che i caccia erano in aria.

    Avrebbe fatto ben poca differenza per Sprague in quel particolare momento, ma Kurita stava avendo alcuni pensieri strazianti. Quando le vedette a bordo della Yamato avvistarono per la prima volta le navi americane alle 6:44, fu sorpreso quanto Sprague dall'incontro. Nessuno a bordo della Yamato poteva vedere che le portaerei della task force nemica erano portaerei di scorta e non portaerei. Kurita aveva già visto cosa potevano fare le portaerei americane ed era scosso dalla vista inaspettata di altri ancora al largo di Samar.

    Ordinò alla sua forza di schierarsi dalla navigazione in colonna sulla rotta 170 a una formazione antiaerea circolare sulla rotta 110. Prima che il comando potesse essere eseguito, Kurita cambiò i suoi ordini, questa volta in "Attacco generale", che gettò la sua intera flotta in confusione . "Nessuna attenzione è stata prestata all'ordine o al coordinamento", ha riferito il suo capo di stato maggiore. Invece di formare una linea di battaglia con le sue quattro corazzate e sei incrociatori pesanti, che avrebbe permesso a Kurita di portare tutti i suoi grossi cannoni, ha disperso le sue navi e la sua potenza di fuoco. A causa dell'ordine di attacco generale, ogni nave giapponese avrebbe operato in modo indipendente, il che ha disperso il vantaggio di Kurita nell'artiglieria.

    Sprague non sapeva nulla della confusione di Kurita. Sapeva solo di avere una grande forza nemica che si abbatteva sui suoi vettori leggermente corazzati e sulle navi di scorta. Alle 7:01, ha trasmesso una richiesta urgente, in un linguaggio semplice, di assistenza. L'ammiraglio Thomas Stump, comandante di Taffy 2, ha risposto immediatamente. Taffy 2 era la forza di trasporto più vicina a Sprague, a circa 30 miglia di distanza. Anche l'ammiraglio Thomas Sprague (nessuna relazione con Ziggy Sprague) ha inviato aerei da Taffy 1, a circa 70 miglia di distanza. L'ammiraglio Stump ha inviato parole di incoraggiamento al suo amico. "Non allarmarti, Ziggy", ha gridato al TBS (Talk Between Ships), "Ricorda, siamo dietro di te, non agitarti, non fare nulla di avventato!" La sua voce si alzava di un livello o due ogni volta che parlava, facendo sorridere loro malgrado gli ufficiali sul ponte di bandiera di Fanshaw Bay.

    I Vendicatori attaccanti sono entrati singolarmente o in piccoli gruppi. Non hanno avuto il tempo di schierarsi in un attacco coordinato. Sia che trasportassero siluri o bombe, i Vendicatori facevano le loro corse senza il beneficio di mitragliare i combattenti per eseguire interferenze per loro.

    Alle 7:30, quasi tutti gli aerei operativi di Taffy 3 erano stati lanciati. L'incrociatore pesante Suzuya fu una delle prime navi da guerra giapponesi ad essere attaccata. L'incrociatore è stato colpito più volte e, secondo un rapporto, è stato "rallentato". A tutti gli aerei nell'area del Golfo di Leyte è stato ordinato di attaccare la Center Force dell'ammiraglio Kurita. Sei Vendicatori armati di siluri e 20 caccia hanno attaccato alle 8:30, insieme ad aerei che erano già stati lanciati dalle portaerei di scorta.

    Ma questi aerei erano armati e lanciati molto in fretta e non avevano nemmeno il tempo di coordinare i loro movimenti. Anche così, i loro attacchi erano aggressivi e costanti. La maggior parte dei Vendicatori era armata di siluri fino all'esaurimento delle scorte di siluri. Quindi sono stati inviati con le bombe, qualsiasi tipo di bomba disponibile, comprese le bombe multiuso da 100 libbre progettate per colpire piccoli bersagli terrestri.

    Dopo aver sganciato le bombe, i piloti effettuarono corse a secco sulle navi nemiche per distrarre gli artiglieri giapponesi. Il comandante del gruppo aereo di Gambier Bay ha pilotato il suo Avenger attraverso la contraerea nemica per due ore dopo aver sganciato le bombe. I piloti dei caccia Wildcat furono mandati a mitragliare "con la speranza che il loro mitragliamento uccidesse il personale sulle navi da guerra giapponesi, silenziasse le armi automatiche e, cosa più importante, attirasse l'attenzione dei vettori di scorta in difficoltà". Quando le loro munizioni si esaurirono, i piloti da caccia ricorsero anche a corse a secco per molestare il nemico. Un pilota ha effettuato 20 mitragliamenti, 10 dei quali senza munizioni.


    REVISIONE DEL LIBRO | Devotion to Duty - Una biografia dell'ammiraglio Clifton A. F. Sprague

    In un mare di enormi ego del tipo Douglas MacArthur e William "Bull" Halsey, Clifton "Ziggy" Sprague si è distinto come qualcuno che rifuggiva dalla pubblicità personale. Perhaps that is why he is less well known than many of his noisier contemporaries despite his notable and enormous naval achievements.

    This fine biography describes well the entirety of his lengthy career from childhood to his, too early, death. While not especially long, Sprague’s was a good life very well lived.

    While he was a notably effective naval officer throughout his career, it was his astounding and vitally important success in the Battle of Leyte Gulf in the eastern Philippines in late October 1944 that brought him to history’s attention.

    Despite effectively being abandoned by his “superior”, Halsey, who sailed off on an ego tripping wild goose chase in his heavily escorted fleet of “Fleet” carriers, Sprague managed to save most of his small fleet of inadequately supported “Escort” aircraft carriers from a vastly superior Japanese force. In doing so he severely damaged the attacking Japanese fleet.

    Fortunately, this fine author “found” Sprague before history forgot him. He was an important admiral whose natural reticence prevented him from being given the fame he richly deserved in his lifetime. This biography, first published in 1995 and re-issued as a paperback in 2020 very effectively corrects that.


    Everyday Patriot

    Born on January 8, 1896, in Dorchester, Massachusettes, Vice Admiral Clifton Albert Frederick Sprague was a graduate of the Roxbury Latin School.

    Accepted into the U.S. Military Academy at Annapolis, where he earned the nickname "Ziggy", he was actually commissioned a year early due to U.S. involvement in WWI and assigned to the gunboat the Wheeling.

    Vice Admiral Sprague began training as a Naval Aviator, graduating on August 11, 1921, and served as a test pilot, significantly contributing to the development of the aircraft carrier catapult systems and the MARK1 aircraft arresting system.

    Returning to Annapolis, he served as the executive officer squadron VN-8D5 until 1931, when he was assigned to Panama, and then Hawaii. He became the first pilot to fly the 13 hour Hawaii to Midway run, as well as serving as the air operations officer at the Naval Air Station and as air officer of the carrier Yorktown. In 1940 the Navy sent him to the Naval War College, after which he was given the command of the Tangier, in the port of Pearl Harbor. The Tangier survived the attack on December 7, 1941, and actively returned fire.

    For a short time, he was assigned to the defense of the Southeast coast of the U.S. as well as the Naval Air Station at Sandpoint and then was given command of the carrier Wasp, which participated the attacks on the Marcus and Wake Islands, the invasion of Saipan and the Battle of the Philippine Sea.

    Promoted to the command of the carrier division 25 in July of 1944, his task unit fought in and helped the surprising US win of the Battle of Samar. In February 1945 he was assigned the command of the carrier division 26 for the Invasion of Iwo Jima and the Invasion of Okinawa.

    After WWII, he served as commander of the Naval Air Group supporting Joint Task Force 1, which ran the nuclear tests on Bikini Atoll and the Marshall Islands, then as chief of Naval Air Basic Training and finally as the Commander of the Alaskan Sea Frontier, becoming the first Naval officer to fly over the North Pole in November 1950.


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