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Pestello a forma di uccello

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Medico della peste

UN dottore della peste era un medico che curava le vittime della peste bubbonica [1] durante le epidemie. Questi medici sono stati assunti dalle città per curare i pazienti infetti indipendentemente dal reddito, in particolare i poveri che non potevano permettersi di pagare. [2] I medici della peste sono spesso raffigurati in costumi di Halloween e visti come un simbolo di morte e malattia. [3]

I medici della peste avevano una reputazione mista, con alcuni cittadini che vedevano la loro presenza come un avvertimento per lasciare l'area. [4] Si diceva che alcuni medici della peste addebitassero ai pazienti e alle loro famiglie tariffe aggiuntive per trattamenti speciali o false cure. [5] In molti casi questi "medici" non erano invece medici o chirurghi esperti, essendo volontari, medici di seconda categoria o giovani medici che avevano appena iniziato una carriera. [6] In un caso, un medico della peste era un venditore di frutta prima del suo impiego come medico. I medici della peste raramente curavano i pazienti, servendo invece a registrare il bilancio delle vittime e il numero di persone infette per scopi demografici. [4]

In Francia e nei Paesi Bassi, i medici della peste spesso mancavano di formazione medica e venivano definiti "empirici". I medici della peste erano conosciuti come "medici della peste comunali o comunitari", mentre i "medici generici" erano medici separati ed entrambi potevano trovarsi nella stessa città o paese europeo allo stesso tempo. [1] [7] [8] [9]


Perché i medici durante la peste nera indossavano "maschere a becco"?

I medici della peste indossavano una maschera con un becco simile a un uccello per proteggerli dall'essere infettati da malattie mortali come il Morte Nera, che credevano fosse in volo. In effetti, pensavano che la malattia fosse diffusa dal miasma, una forma nociva di "aria cattiva". Per combattere questa minaccia immaginaria, il lungo becco era pieno di odori dolci, come fiori secchi, erbe e spezie.

Paul Fürst, incisione, c. 1721, di un medico della peste di Marsiglia

Tuttavia, sebbene la maschera del becco sia diventata un simbolo iconico del Morte Nera, non ci sono prove che sia stato effettivamente indossato durante l'epidemia del XIV secolo. Gli storici della medicina hanno infatti attribuito l'invenzione del costume da "dottore del becco" a un medico francese di nome Charles de Lorme nel 1619. Progettò la maschera da uccello da indossare con un ampio mantello di cera come forma di protezione dalla testa ai piedi, modellato sull'armatura di un soldato.

Il costume fu indossato dai medici della peste durante la peste del 1656, che uccise 145.000 persone a Roma e 300.000 a Napoli.

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Diecimila anni di mortaio e pestello

Gli strumenti culinari sembrano ancora più o meno gli stessi dei primi tempi: una lezione di oggetti.

Se possiedi un mortaio con pestello, prendilo dallo scaffale e dai un'occhiata: il labbro ricurvo, la ciotola profonda. Senti il ​​peso denso e oblungo del pestello nel palmo della tua mano. Il più delle volte, queste cose sono pesanti, fatte di marmo liscio o di legno che porta in superficie il motivo nascosto della venatura dell'albero. Ci sono set di mortaio e pestello di porcellana, pignoli vittoriani come bambole con boccioli di rosa, e set soffiati da vetro trasparente o gioiello. Ci sono basalto ruvido molacajetes ricavato dai detriti di antichi vulcani.

Nel corso della loro lunga storia, mortai e pestelli hanno variato notevolmente in dimensioni, stile e materiale a seconda del loro scopo. Chimici e farmacisti, ad esempio, hanno tradizionalmente utilizzato piccoli set di porcellana per la triturazione, il processo di macinazione dei composti chimici. In alcune parti del Medio Oriente, la carne viene pestata nei kibbeh in mortai larghi due o tre piedi. I Chalon e i Mutsun nella Salinas Valley in California macinano ghiande e cereali intagliando depressioni poco profonde nella roccia. In Papua Nuova Guinea, i pestelli sono spesso intagliati in elaborate teste di uccelli i Taino, una tribù indigena dei Caraibi, usavano piccole figure dotate di enormi falli. Tuttavia, gli elementi essenziali del design rimangono gli stessi: una ciotola e una mazza, usati per schiacciare e macinare.

E mortai e pestelli moderni, indipendentemente dalla composizione, collegano i loro proprietari a questa antica storia culinaria e materiale. Il design è cambiato molto poco negli ultimi millenni: quando lo usi per macinare le spezie in polvere o per trasformare il cibo in pasta, stai usando essenzialmente lo stesso strumento degli Aztechi, dei Celti, dei Sioux, degli antichi Greci, dei Egizi e Romani, solo per citarne alcuni. Seimila anni molacajetes scoperti nella valle messicana di Tehuacan sono quasi identici a quelli che un cameriere potrebbe usare per mescolare il guacamole in un ristorante messicano contemporaneo. Il mortaio e il pestello offrono un raro esempio di una tecnologia stabile, sopravvissuta a migliaia di anni senza un significativo perfezionamento.

Ma mentre il design è rimasto più o meno statico nel tempo e nello spazio, gli usi del mortaio e del pestello sono cambiati in modo significativo. Mentre le iterazioni di oggi sono viste come strumenti per cuochi seri (o almeno per quelli che aspirano a diventare seri), alcune culture antiche le consideravano strumenti indispensabili per la preparazione del grano. I libri dell'Esodo e dei Numeri, ad esempio, descrivono entrambi come gli Israeliti erranti, dopo aver raccolto la manna dal deserto, la preparassero nei loro mortai. (Questo scopo non è scomparso del tutto, però: alcuni sopravvissuti e puristi off-the-grid sostengono ancora i meriti di macinare il grano con un mortaio e un pestello, scegliendo di pestare la loro avena mattutina nel porridge mentre aspettano il collasso della società.)

Gli usi medicinali del mortaio e del pestello sono cambiati allo stesso modo nel tempo da oggetti onnipresenti a strumenti speciali. I due oggetti erano una volta una parte fondamentale della fornitura di assistenza sanitaria: sono menzionati nel papiro egiziano Ebers (il più antico testo medico conservato, risalente al 1550 a.E.V.) in satira VII, il poeta romano Giovenale descrive il loro ruolo nella preparazione di unguenti e tinture medicinali. Il mortaio e il pestello sono dipinti su scaffali da farmacia negli affreschi e nelle illustrazioni italiane del XIV e XV secolo. Erano così parte integrante dello sviluppo della farmacologia che nel 2005 l'Università delle Scienze di Filadelfia ha ospitato una mostra di mortai e pestelli, mettendo in mostra i loro molteplici ruoli come strumenti pratici, oggetti storici e opere d'arte. Oggi in molti laboratori gli scienziati usano ancora mortai e pestelli per macinare le sostanze chimiche in polvere. Ma mentre alcune farmacie specializzate li usano ancora per comporre medicinali, il loro ruolo nell'industria farmaceutica è ora più simbolico che pratico: alcune farmacie (incluso, a un certo punto, Walgreens) usano l'immagine di un mortaio con pestello nei loro segni.

Per la stragrande maggioranza di noi, tuttavia, l'uso principale di mortaio e pestello è in cucina. In parte, il mortaio e il pestello rimangono senza tempo perché il loro design funziona ancora, ma il loro fascino in cucina si estende oltre l'utilità e nel rituale. Le cucine moderne sono dotate di macchine scintillanti, pronte con la semplice pressione di un pulsante per sminuzzare erbe fresche o per ridurre sistematicamente i semi in polvere. Ma applicando i muscoli per trasformare gli ingredienti in pasta o polvere, il mortaio e il pestello aiutano il cuoco a formare un legame con il suo cibo. Questi due strumenti sullo scaffale, partner inseparabili, promettono lavoro, intimità e un'elegante testimonianza della resistenza delle cose semplici.


Perché i medici della peste indossavano quelle strane maschere con il becco?

Nel 17° secolo, la gente credeva che questi abiti potessero purificare l'aria velenosa. Avevano torto.

La peste era una volta la malattia più temuta al mondo, capace di spazzare via centinaia di milioni di persone in pandemie globali apparentemente inarrestabili e di affliggere le sue vittime con linfonodi dolorosamente gonfi, pelle annerita e altri sintomi raccapriccianti.

Nell'Europa del XVII secolo, i medici che si occupavano degli appestati indossavano un costume che da allora ha assunto sfumature sinistre: si coprivano dalla testa ai piedi e indossavano una maschera con un lungo becco simile a un uccello. Il motivo dietro le maschere della peste con il becco era un equivoco sulla natura stessa della pericolosa malattia.

Durante le epidemie di quel periodo della peste bubbonica, una pandemia che si ripresentava in Europa da secoli, le città colpite dalla malattia assumevano medici della peste che praticavano ciò che passava per medicina su residenti ricchi e poveri. Questi medici prescrivevano quelli che si credeva fossero intrugli protettivi e antidoti contro la peste, testimoniavano testamenti ed eseguivano autopsie, e alcuni lo facevano indossando maschere con il becco.

Il costume è solitamente attribuito a Charles de Lorme, un medico che si occupava delle esigenze mediche di molti reali europei durante il XVII secolo, tra cui il re Luigi XIII e Gaston d'Orléans, figlio di Maria de' Medici. Descrisse un vestito che includeva un cappotto ricoperto di cera profumata, calzoni collegati a stivali, una camicia nascosta e un cappello e guanti di pelle di capra. I medici della peste portavano anche un'asta che permetteva loro di colpire (o respingere) le vittime.

Il loro copricapo era particolarmente insolito: i medici della peste portavano gli occhiali, continuò de Lorme, e una maschera con un naso "lungo mezzo piede, a forma di becco, pieno di profumo con solo due fori, uno per lato vicino alle narici, ma che può bastare per respirare e portare con sé con l'aria che si respira l'impressione delle [erbe] racchiuse più avanti nel becco”.

Sebbene i medici della peste in tutta Europa indossassero questi abiti, il look era così iconico in Italia che il "dottore della peste" divenne un punto fermo della commedia dell'arte italiana e delle celebrazioni del carnevale, ed è ancora un costume popolare oggi. (I ricordi della peste risuonano a Venezia durante la pandemia di coronavirus.)

Ma l'insieme ostile non era solo una dichiarazione di moda mortale: aveva lo scopo di proteggere il dottore dai miasmi. Nei tempi precedenti alla teoria dei germi della malattia, i medici credevano che la peste si diffondesse attraverso l'aria avvelenata che potesse creare uno squilibrio negli umori di una persona, o fluidi corporei. Si pensava che i profumi dolci e pungenti fossero in grado di fumigare le aree colpite dalla peste e proteggere l'odore. Mazzi di fiori, incenso e altri profumi erano comuni all'epoca.

I medici della peste riempivano le loro maschere di teriaca, un composto di oltre 55 erbe e altri componenti come polvere di carne di vipera, cannella, mirra e miele. De Lorme pensava che la forma a becco della maschera avrebbe dato all'aria il tempo sufficiente per essere soffusa dalle erbe protettive prima che colpisse le narici e i polmoni dei medici della peste.

In effetti, la peste è causata da Yersinia pestis, batteri che possono essere trasmessi dagli animali all'uomo e attraverso i morsi delle pulci, il contatto con liquidi o tessuti contaminati e l'inalazione di goccioline infettive da starnuti o tosse di persone affette da peste polmonare.

Tre orribili pandemie di peste si sono diffuse in tutto il mondo prima che la sua causa fosse finalmente scoperta: la peste di Giustiniano, che uccise fino a 10.000 persone al giorno intorno al 561 d.C. la peste nera, che spazzò via fino a un terzo degli europei tra il 1334 e il 1372 e continuò con epidemie intermittenti fino al 1879 e la Terza Pandemia, che devastò gran parte dell'Asia tra il 1894 e il 1959. (Cos'è una pandemia e perché è importante?)

Alla fine, gli abiti e i metodi dei medici della peste non hanno fatto molta differenza. "Sfortunatamente", scrive lo storico Frank M. Snowden, "le strategie terapeutiche dei primi medici della peste moderna hanno fatto poco per prolungare la vita, alleviare la sofferenza o ottenere una cura".

I medici della peste potrebbero essere stati immediatamente riconoscibili, ma fino all'ascesa della teoria dei germi della malattia e degli antibiotici moderni, i loro costumi non fornivano una vera protezione contro la malattia.


Il piccione viaggiatore

L'estinzione del piccione viaggiatore è un esempio commovente di ciò che accade quando gli interessi dell'uomo si scontrano con gli interessi della natura. Si ritiene che una volta questa specie costituisse dal 25 al 40 per cento della popolazione totale di uccelli degli Stati Uniti. Si stima che ci fossero dai 3 ai 5 miliardi di piccioni viaggiatori nel momento in cui gli europei scoprirono l'America.

I primi esploratori e coloni menzionavano spesso i piccioni viaggiatori nei loro scritti. Samuel de Champlain nel 1605 riportò "numeri innumerevoli", Gabriel Sagard-Theodat scrisse di "moltitudini infinite" e Cotton Mather descrisse un volo largo circa un miglio e che impiegava diverse ore per passarci sopra. Eppure all'inizio del 1900 non si trovavano piccioni viaggiatori selvatici.

Uno degli ultimi documenti autenticati della cattura di un uccello selvatico è stato a Sargents, nella contea di Pike. Ohio, 24 marzo 1900. Solo pochi uccelli sopravvissero ancora in cattività in quel momento. Sono state effettuate ricerche concertate e sono state offerte ricompense per la cattura di piccioni viaggiatori selvatici. Dal 1909 al 1912, l'Unione degli ornitologi americani offrì 1.500 dollari a chiunque trovasse un nido o una colonia di nidificazione di piccioni viaggiatori, ma questi sforzi furono inutili. Mai più l'uomo avrebbe assistito ai magnifici voli migratori primaverili e autunnali di questo uccello rapido e aggraziato.

I tentativi di salvare la specie allevando gli uccelli in cattività sopravvissuti non hanno avuto successo. Il piccione viaggiatore era un uccello coloniale e gregario e aveva bisogno di grandi numeri per condizioni di riproduzione ottimali. Non è stato possibile ristabilire la specie con pochi uccelli in cattività. I piccoli stormi in cattività si indebolirono e morirono.

L'ultimo individuo conosciuto della specie di piccioni viaggiatori era "Martha" (dal nome di Martha Washington). Morì al giardino zoologico di Cincinnati e fu donata alla Smithsonian Institution, dove un tempo il suo corpo era montato in una teca con questa notazione:

Ultima della sua specie, morta alle 13:00,
1 settembre 1914, 29 anni, nel
Giardino zoologico di Cincinnati.
ESTINTO

I piccioni viaggiatori o colombi selvatici appartengono all'ordine Columbiformes. Il suo nome scientifico è Ectopistes migratorius. ectopisti significa "muoversi o vagare", e migratorius significa "migrare". Il nome scientifico porta la connotazione di un uccello che non solo migra in primavera e in autunno, ma che si sposta anche di stagione in stagione per selezionare l'ambiente più favorevole per la nidificazione e l'alimentazione.

L'aspetto fisico dell'uccello era commisurato alle sue caratteristiche di volo di grazia, velocità e manovrabilità. La testa e il collo erano piccoli, la coda lunga e a forma di cuneo, e le ali, lunghe e appuntite, erano alimentate da grandi muscoli del petto che davano la capacità di un volo prolungato. La lunghezza media del maschio era di circa 16 pollici e mezzo. La femmina era di circa un pollice più corta.

La testa e le parti superiori del piccione maschio erano di un chiaro grigio bluastro con striature nere sugli scapolari e sulle copritrici alari. Macchie di iridescenza rosata ai lati della gola cambiarono di colore in un brillante bronzo metallico, verde e viola nella parte posteriore del collo. La parte inferiore della gola e il seno erano una rosa morbida, che gradualmente sfumava in bianco sul basso ventre. Le iridi erano rosso vivo il becco piccolo, nero e snello i piedi e le gambe di un limpido rosso lago.

I colori della femmina erano più opachi e più pallidi. La sua testa e la sua schiena erano di un grigio brunastro, le chiazze iridescenti della gola e della nuca erano meno luminose e il seno era di un pallido color rosa cannella.

La colomba del lutto, Zenaidura macroura, parente più prossimo del piccione viaggiatore, Ectopistes migratorius ricorda il piccione viaggiatore nella forma e nel colore. Ciò ha spesso portato a un'identificazione errata e a false segnalazioni di piccioni viaggiatori molto tempo dopo la loro estinzione.

La colomba del lutto è più piccola e meno colorata del piccione viaggiatore. L'iride della colomba in lutto adulta è marrone scuro, quella del piccione viaggiatore maschio adulto era rosso vivo e quella della femmina era arancione. La colomba adulta in lutto ha una piccola macchia nera sulla gola sotto e dietro l'orecchio. Il piccione viaggiatore mancava di questo punto. Quando si alza in volo, la colomba in lutto emette un fischio con le ali, mentre il piccione viaggiatore no.

I giovani della colomba in lutto e il piccione viaggiatore si somigliavano più degli adulti. La giovane colomba in lutto non ha la macchia nera sul collo. L'iride del giovane piccione viaggiatore era color nocciola.

La gamma del piccione viaggiatore nelle sue migrazioni era dall'Ontario centrale, dal Quebec e dalla Nuova Scozia a sud fino agli altopiani del Texas, della Louisiana, dell'Alabama, della Georgia e della Florida. Solo pochi uccelli sono stati segnalati fino all'estremo ovest dei Dakota.

La principale area di nidificazione era nella regione dei Grandi Laghi e ad est di New York. I principali siti di svernamento si estendevano dall'Arkansas alla Carolina del Nord a sud fino agli altopiani degli stati della costa del Golfo.

L'habitat del piccione viaggiatore erano foreste miste di latifoglie. Gli uccelli dipendevano dalle enormi foreste per i loro siti di nidificazione primaverili, per i "posatoi" invernali e per il cibo. I pilastri della dieta del piccione viaggiatore erano faggiole, ghiande, castagne, semi e bacche trovate nelle foreste. Vermi e insetti completavano la dieta in primavera e in estate.

In inverno gli uccelli stabilivano siti "appollaiati" nelle foreste degli stati meridionali. Ogni "posatoio" aveva spesso un numero così enorme di uccelli così affollati e ammassati insieme che spesso spezzavano i rami degli alberi a causa del loro peso. Al mattino gli uccelli volavano via in grandi stormi perlustrando la campagna in cerca di cibo. Di notte sono tornati alla zona appollaiata. I loro rimproveri e chiacchiere mentre si sistemavano per la notte si sentivano per miglia. Quando le scorte di cibo si esaurivano o le condizioni meteorologiche avverse, gli uccelli stabilivano una nuova area di riposo in una posizione più favorevole.

I voli migratori del piccione viaggiatore erano spettacolari. Gli uccelli volavano a una velocità stimata di circa sessanta miglia all'ora. Gli osservatori hanno riferito che il cielo era oscurato da enormi stormi che passavano sopra di loro. Questi voli spesso continuavano dalla mattina alla sera e duravano diversi giorni.

Il tempo della migrazione primaverile dipendeva dalle condizioni meteorologiche. Piccoli stormi talvolta arrivavano nelle aree di nidificazione settentrionali già a febbraio, ma la migrazione principale avveniva a marzo e aprile. I siti di nidificazione sono stati stabiliti in aree forestali che avevano una fornitura sufficiente di cibo e acqua disponibile nel raggio di volo giornaliero.

Poiché non sono stati registrati dati precisi sul piccione viaggiatore, è possibile solo fornire stime sulla dimensione e sulla popolazione di queste aree di nidificazione. Un singolo sito poteva coprire molte migliaia di acri e gli uccelli erano così congestionati in queste aree che si potevano contare centinaia di nidi in un singolo albero. È stato segnalato che un grande nidificazione nel Wisconsin copre 850 miglia quadrate e il numero di uccelli che nidificano lì è stato stimato a 136.000.000.

I nidi erano liberamente costruiti con piccoli bastoncini e ramoscelli e avevano un diametro di circa un piede. Un singolo uovo bianco allungato è stato deposto per nidificazione. Il periodo di incubazione era da dodici a quattordici giorni. Entrambi i genitori condividevano i doveri di incubare l'uovo e nutrire i piccoli.

Il giovane uccello era nudo e cieco quando nacque, ma crebbe e si sviluppò rapidamente. Quando era piumato era di colore simile a quello della femmina adulta, ma le sue piume erano ricoperte di bianco, dandogli un aspetto squamoso. Rimase nel nido circa quattordici giorni, essendo nutrito e accudito dagli uccelli genitori. A questo punto era diventato grande e grassoccio e di solito pesava più di uno dei suoi genitori. Si era sviluppato abbastanza per badare a se stesso e presto svolazzò a terra per cercare il suo cibo.

Le autorità differiscono su quante volte il piccione viaggiatore ha nidificato in una stagione. L'opinione generale era che gli uccelli normalmente nidificassero due volte in una stagione, ma questo non può essere né dimostrato né smentito poiché non sono state effettuate registrazioni accurate dei nidi.

Durante la tarda estate gli stormi di piccioni viaggiatori si spostavano spesso a caso nelle foreste settentrionali in cerca di cibo, ma con l'avvicinarsi dell'autunno e le variazioni di temperatura si fecero brusche gli stormi di piccioni viaggiatori iniziarono la loro migrazione verso le zone di svernamento meridionali.

Poiché il piccione viaggiatore si radunava in così grande numero, aveva bisogno di grandi foreste per la sua esistenza. Quando i primi coloni sgomberarono le foreste orientali per farne terreni agricoli, gli uccelli furono costretti a spostare i loro siti di nidificazione e appollaiati nelle foreste ancora rimaste. Man mano che la loro fornitura di cibo nella foresta diminuiva, gli uccelli iniziarono a utilizzare i campi di grano dei contadini. I grandi stormi di piccioni viaggiatori spesso causavano gravi danni ai raccolti e gli agricoltori si vendicavano sparando agli uccelli e usandoli come fonte di carne. Tuttavia, questo non sembra diminuire seriamente il numero totale di uccelli.

La notevole diminuzione dei piccioni viaggiatori è iniziata quando i cacciatori professionisti hanno iniziato a catturare e sparare agli uccelli per venderli nei mercati cittadini. Sebbene gli uccelli siano sempre stati usati come cibo in una certa misura, anche dagli indiani, il vero massacro iniziò nel 1800.

Non c'erano leggi che limitassero il numero di piccioni uccisi o il modo in cui venivano presi. Poiché gli uccelli erano di abitudine comune, erano facilmente catturabili usando trappole e richiami con esca. Gli uccelli venivano fucilati nei siti di nidificazione, i cuccioli venivano buttati fuori dai nidi con lunghi bastoni e sotto gli alberi appollaiati venivano poste pentole di zolfo ardente in modo che i fumi stordissero gli uccelli e cadessero a terra. Centinaia di migliaia di piccioni viaggiatori sono stati uccisi per il consumo privato e per la vendita sul mercato, dove spesso venivano venduti a soli cinquanta centesimi la dozzina.

Nel 1850 la distruzione dei piccioni era in pieno vigore, e nel 1860 si notò che il numero di uccelli sembrava diminuire, ma il massacro continuava.

Uno degli ultimi grandi nidi di piccioni viaggiatori si è verificato a Petoskey, nel Michigan, nel 1878. Qui sono stati uccisi 50.000 uccelli al giorno e questo tasso è continuato per quasi cinque mesi. Quando gli uccelli adulti sopravvissuti a questo massacro tentarono una seconda nidificazione in nuovi siti, furono presto individuati dai cacciatori professionisti e uccisi prima che avessero la possibilità di allevare i piccoli.

Le voci preoccupate degli ambientalisti hanno avuto scarso effetto nel fermare il massacro. Alla fine è stato approvato un disegno di legge nella legislatura del Michigan che rende illegale la rete di piccioni entro due miglia da un'area di nidificazione, ma la legge è stata applicata debolmente e sono stati effettuati pochi arresti per violazioni.

All'inizio degli anni 1890 il piccione viaggiatore era quasi completamente scomparso. Ormai era troppo tardi per proteggerli approvando leggi. Nel 1897 fu presentato un disegno di legge nella legislatura del Michigan che chiedeva una stagione chiusa di dieci anni sui piccioni viaggiatori. Questo fu un gesto completamente inutile poiché gli uccelli ancora sopravvissuti, come individui solitari, erano troppo pochi per ristabilire la specie.

La tecnica di sopravvivenza del piccione viaggiatore era basata su tattiche di massa. C'era stata sicurezza nei suoi grandi stormi che spesso contavano centinaia di migliaia di uccelli. Quando uno stormo di queste dimensioni si stabiliva in un'area, il numero di animali predatori locali (come lupi, volpi, donnole e falchi) era così piccolo rispetto al numero totale di uccelli che si potevano infliggere pochi danni allo stormo come un'intera.

Questo stile di vita coloniale è diventato molto pericoloso quando l'uomo è diventato un predatore delle greggi. Quando gli uccelli venivano ammassati insieme, specialmente in un sito di nidificazione, era facile per l'uomo macellarli in un numero così grande che non erano rimasti abbastanza uccelli per riprodurre con successo la specie.

Gli interessi della civiltà, con il suo disboscamento e l'agricoltura, erano diametralmente opposti agli interessi degli uccelli che avevano bisogno delle enormi foreste per sopravvivere. I piccioni viaggiatori non potevano adattarsi all'esistenza in piccoli stormi. Quando i loro interessi si scontrarono con quelli dell'uomo, la civiltà prevalse. Il massacro sfrenato degli uccelli ha solo accelerato il processo di estinzione. La conversione delle foreste in terreni agricoli avrebbe infine condannato il piccione viaggiatore.

L'unico risultato prezioso dell'estinzione del piccione viaggiatore è stato che ha suscitato l'interesse pubblico per la necessità di leggi di conservazione forti. Poiché queste leggi sono state messe in atto, abbiamo salvato molte altre specie dei nostri uccelli migratori e della fauna selvatica.

Preparato dal Dipartimento di Zoologia dei Vertebrati,
Museo Nazionale di Storia Naturale in collaborazione con Public Inquiry Services, Smithsonian Institution
ev. 3/01


L'adulto è un coleottero dal corpo ovale allungato, lungo 4,5-6 mm, da marrone molto scuro a nero con due macchie bianche sulle casse delle ali. La superficie del corpo è ricoperta di microscopici peli pallidi, alcuni dei quali formano due piccole macchie bianche vicino al centro delle casse delle ali, che conferiscono al coleottero il suo aspetto caratteristico. Anche la base del torace (la parte centrale del coleottero) è ricoperta di peli bianchi. Le antenne sono clavate, con i maschi che hanno un ultimo segmento molto lungo. Le femmine sono più grandi dei maschi.

Lo scarabeo tappeto adulto a due macchie è di colore da marrone molto scuro a nero con due macchie bianche sulle casse delle ali. Ha anche peli bianchi alla base del torace (la parte centrale del coleottero). Immagine © David Short di Windsor, Regno Unito, CC BY 2.0, tramite Wikimedia Commons

La larva del coleottero tappeto a due macchie è lunga fino a 6,5 ​​mm quando è completamente sviluppata, a forma di siluro, si assottiglia dalla testa all'estremità dell'addome, che continua con due lunghi ciuffi di peli arancioni. Assomiglia superficialmente a un pesce argentato molto scuro. Sono molto visibili i segmenti, che conferiscono alla larva un aspetto fasciato, con strisce più scure più larghe di quelle più chiare. Il suo colore va dal giallo dorato al bruno, con pelosità giallo oro e peluria squamosa dello stesso colore sui segmenti del torace e dell'addome. Larve di altri Attagenus specie sono molto simili.

La larva di un coleottero da tappeto a due macchie è a forma di siluro, di aspetto fasciato e con un lungo ciuffo di coda.


La storia dell'uccello più comune al mondo

Anche se non lo sai, probabilmente sei stato circondato da passeri per tutta la vita. Passer domesticus è uno degli animali più comuni al mondo. Si trova in tutto il Nord Africa, in Europa, nelle Americhe e in gran parte dell'Asia ed è quasi certamente più abbondante degli umani. Gli uccelli ci seguono ovunque andiamo. I passeri domestici sono stati visti nutrirsi all'80° piano dell'Empire State Building. Sono stati avvistati allevare quasi 2.000 piedi sotto terra in una miniera nello Yorkshire, in Inghilterra. Se viene chiesto di descrivere un passero domestico, molti biologi degli uccelli lo descriverebbero come un piccolo e onnipresente uccello bruno, originariamente originario dell'Europa e poi introdotto nelle Americhe e in altre parti del mondo, dove è diventato un parassita per gli umani, una specie di passero bruno -topo alato. Niente di tutto questo è esattamente sbagliato, ma niente di tutto questo è proprio giusto.

Parte della difficoltà di raccontare la storia dei passeri domestici è la loro comunanza. Tendiamo a considerare male le specie comuni, se non del tutto. L'oro è prezioso, l'oro degli sciocchi una maledizione. Essere comuni è, se non proprio un peccato, una sorta di volgarità da cui preferiremmo distogliere lo sguardo. Le specie comuni sono, quasi per definizione, fastidiose, dannose e, per il loro numero, brutte. Anche gli scienziati tendono a ignorare le specie comuni, scegliendo invece di studiare quelle lontane e rare. Più biologi studiano le specie delle remote isole Galapagos rispetto alle specie comuni di, diciamo, Manhattan. L'altro problema con i passeri è che la storia del loro matrimonio con l'umanità è antica e quindi, come la nostra, conosciuta solo in parte.

Molte guide sul campo chiamano il passero domestico il passero europeo o il passero inglese e lo descrivono come originario dell'Europa, ma non è originario dell'Europa, non proprio. Per prima cosa, il passero domestico dipende dagli umani a tal punto che potrebbe essere più ragionevole dire che è originario dell'umanità piuttosto che di una particolare regione. La nostra geografia definisce il suo destino più di qualsiasi specifica esigenza di clima o habitat. Per altro, le prime testimonianze del passero domestico non provengono dall'Europa.

Il clan del passero domestico, passante, sembra essere sorto in Africa. Il primo indizio del passero domestico stesso si basa su due mandibole trovate in uno strato di sedimento di più di 100.000 anni in una grotta in Israele. L'uccello a cui appartenevano le ossa era Passer predomesticus, o il passero predomestico, anche se è stato ipotizzato che anche questo uccello potrebbe essere stato associato con i primi esseri umani, i cui resti sono stati trovati nella stessa grotta. I reperti fossili sono quindi silenziosi fino a 10.000 o 20.000 anni fa, quando gli uccelli molto simili al moderno passero domestico cominciano ad apparire nei reperti fossili in Israele. Questi passeri differivano dal passero predomestico per le sottili caratteristiche della loro mandibola, con una cresta ossea dove prima c'era solo un solco.

Una volta che i passeri domestici hanno iniziato a vivere tra gli umani, si sono diffusi in Europa con la diffusione dell'agricoltura e, come hanno fatto, hanno sviluppato differenze di dimensioni, forma, colore e comportamento nelle diverse regioni. Di conseguenza, tutti i passeri domestici del mondo sembrano discendere da un unico lignaggio dipendente dall'uomo, una storia iniziata migliaia di anni fa. Da quel singolo lignaggio, i passeri domestici si sono evoluti man mano che li abbiamo portati in ambienti nuovi, più freddi, più caldi e altrimenti impegnativi, tanto che gli scienziati hanno iniziato a considerare questi uccelli diverse sottospecie e, in un caso, specie. In alcune parti d'Italia, man mano che si diffondevano i passeri domestici, incontrarono il passero spagnolo (P. hispaniolensis). Si ibridarono, dando vita a una nuova specie chiamata passero italiano (P. italiiae).

Quanto a come sia iniziato il rapporto tra i passeri domestici e l'uomo, si possono immaginare tanti primi incontri, tanti primi momenti di tentazione a cui alcuni passeri hanno ceduto. impennano rapidamente nelle nostre prime dimore per rubare il cibo incustodito. Forse volavano, come i gabbiani, dietro ai bambini con ceste di grano. Ciò che è chiaro è che alla fine i passeri sono stati associati agli insediamenti umani e all'agricoltura. Alla fine, il passero domestico ha iniziato a dipendere dal cibo del nostro giardino così tanto che non ha più bisogno di migrare. Il passero domestico, come gli umani, si stabilì. Hanno iniziato a nidificare nel nostro habitat, negli edifici che abbiamo costruito e a mangiare ciò che produciamo (che sia il nostro cibo oi nostri parassiti).

Nel frattempo, anche se ho detto che tutti i passeri domestici provengono da un lignaggio amante degli umani, c'è un'eccezione. Un nuovo studio dell'Università di Oslo ha rivelato una stirpe di passeri domestici diversa da tutte le altre. Questi uccelli migrano. Vivono nelle praterie rimaste più selvagge del Medio Oriente e non dipendono dagli esseri umani. Sono geneticamente distinti da tutti gli altri passeri domestici che dipendono dagli umani. Questi sono selvaggi, cacciatori-raccoglitori che trovano tutto ciò di cui hanno bisogno in luoghi naturali. But theirs has proven to be a far less successful lifestyle than settling down.

Maybe we would be better without the sparrow, an animal that thrives by robbing from our antlike industriousness. If that is what you are feeling, you are not the first. In Europe, in the 1700s, local governments called for the extermination of house sparrows and other animals associated with agriculture, including, of all things, hamsters. In parts of Russia, your taxes would be lowered in proportion to the number of sparrow heads you turned in. Two hundred years later came Chairman Mao Zedong.

The house sparrow, like humans, settled. They began to nest in our habitat, in buildings we built, and to eat what we produce. (Dorling Kindersley / Getty Images) Passer domesticus is one of the most common animals in the world. It is found throughout Northern Africa, Europe, the Americas and much of Asia and is almost certainly more abundant than humans. (David Courtenay / Getty Images) Chairman Mao Zedong commanded people all over China to come out of their houses to bang pots and make the sparrows fly, which, in March of 1958, they did, pictured. The sparrows flew until exhausted, then they died, mid-air, and fell to the ground. (Courtesy of The Fat Finch)

Mao was a man in control of his world, but not, at least in the beginning, of the sparrows. He viewed sparrows as one of the four “great” pests of his regime (along with rats, mosquitoes and flies). The sparrows in China are tree sparrows, which, like house sparrows, began to associate with humans around the time that agriculture was invented. Although they are descendants of distinct lineages of sparrows, tree sparrows and house sparrows share a common story. At the moment at which Mao decided to kill the sparrows, there were hundreds of millions of them in China (some estimates run as high as several billion), but there were also hundreds of millions of people. Mao commanded people all over the country to come out of their houses to bang pots and make the sparrows fly, which, in March of 1958, they did. The sparrows flew until exhausted, then they died, mid-air, and fell to the ground, their bodies still warm with exertion. Sparrows were also caught in nets, poisoned and killed, adults and eggs alike, anyway they could be. By some estimates, a billion birds were killed. These were the dead birds of the great leap forward, the dead birds out of which prosperity would rise.

Of course moral stories are complex, and ecological stories are too. When the sparrows were killed, crop production increased, at least according to some reports, at least initially. But with time, something else happened. Pests of rice and other staple foods erupted in densities never seen before. The crops were mowed down and, partly as a consequence of starvation due to crop failure, 35 million Chinese people died. The great leap forward leapt backward, which is when a few scientists in China began to notice a paper published by a Chinese ornithologist before the sparrows were killed. The ornithologist had found that while adult tree sparrows mostly eat grains, their babies, like those of house sparrows, tend to be fed insects. In killing the sparrows, Mao and the Chinese had saved the crops from the sparrows, but appear to have left them to the insects. And so Mao, in 1960, ordered sparrows to be conserved (replacing them on the list of four pests with bedbugs). It is sometimes only when a species is removed that we see clearly its value. When sparrows are rare, we often see their benefits when they are common, we see their curse.

When Europeans first arrived in the Americas, there were Native American cities, but none of the species Europeans had come to expect in cities: no pigeons, no sparrows, not even any Norway rats. Even once European-style cities began to emerge, they seemed empty of birds and other large animals. In the late 1800s, a variety of young visionaries, chief among them Nicholas Pike, imagined that what was missing were the birds that live with humans and, he thought, eat our pests. Pike, about whom little is known, introduced about 16 birds into Brooklyn. They rose from his hands and took off and prospered. Every single house sparrow in North America may be descended from those birds. The house sparrows were looked upon favorably for a while until they became abundant and began to spread from California to the New York Islands, or vice versa anyway. In 1889, just 49 years after the introduction of the birds, a survey was sent to roughly 5,000 Americans to ask them what they thought of the house sparrows. Three thousand people responded and the sentiment was nearly universal: The birds were pests. This land became their land too, and that is when we began to hate them.

Because they are an introduced species, now regarded as invasive pests, house sparrows are among the few bird species in the United States that can be killed essentially anywhere, any time, for any reason. House sparrows are often blamed for declines in the abundance of native birds, such as bluebirds, though the data linking sparrow abundance to bluebird decline are sparse. The bigger issue is that we have replaced bluebird habitats with the urban habitats house sparrows favor. So go ahead and bang your pots, but remember, you were the one who, in building your house, constructed a house sparrow habitat, as we have been doing for tens of thousands of years.

As for what might happen if house sparrows became more rare, one scenario has emerged in Europe. House sparrows have become more rare there for the first time in thousands of years. In the United Kingdom, for example, numbers of house sparrows have declined by 60 percent in cities. As the birds became rare, people began to miss them again. In some countries the house sparrow is now considered a species of conservation concern. Newspapers ran series on the birds’ benefits. One newspaper offered a reward for anyone who could find out “what was killing our sparrows.” Was it pesticides, some asked? Global warming? Cellphones? Then just this year a plausible (though probably incomplete) answer seems to have emerged. The Eurasian sparrowhawk (Accipiter nisus), a hawk that feeds almost exclusively on sparrows, has become common in cities across Europe and is eating the sparrows. Some people have begun to hate the hawk.

In the end, I can’t tell you whether sparrows are good or bad. I can tell you that when sparrows are rare, we tend to like them, and when they are common, we tend to hate them. Our fondness is fickle and predictable and says far more about us than them. They are just sparrows. They are neither lovely nor terrible, but instead just birds  searching for sustenance and finding it again and again where we live. Now, as I watch a sparrow at the feeder behind my own house, I try to forget for a moment whether I am supposed to like it or not. I just watch as it grabs onto a plastic perch with its thin feet. It hangs there and flutters a little to keep its balance as the feeder spins. Once full, it fumbles for a second and then flaps its small wings and flies. It could go anywhere from here, or at least anywhere it finds what it needs, which appears to be us.


People who are at high risk of bird-mite infestations include poultry farmers people living in close proximity to bird nests people who rear birds as a hobby (eg, pigeon racers, breeders, pet keepers, etc) vets, and zoo workers. Exposure to bird mites can also occur when using second-hand furniture, or when working/living in buildings that­ have been infested by bird mites.

A bird-mite infestation presents as itchy bites.

  • The bitten areas are intensely itchy, especially at night or in the early morning.
  • Symptoms are sometimes described as including a ‘crawling’ sensation that is caused by the mites injecting saliva when feeding.
  • There may be numerous small red papules and vesicles (the bite reactions).

17th-century Plague Doctors Were the Stuff of Nightmares

Some of the creepiest things out there are the ones that are supposed to be funny, and some of the funniest things are the ones we're supposed to take seriously. For instance, clowns are supposed to be hilarious, and yet, according to one 2016 Vox survey, more Americans report being more afraid of clowns than climate change. Similarly, during the outbreak of the bubonic plague in Italy in the 1650s, the doctors taking care of the sick — rich and poor alike — were purportedly mocked for their strange and somewhat frightening uniforms.

Although the plague that bedeviled southern Europe during this time wasn't nearly as destructive as the Black Death of the 14th century, it is estimated to have killed over a million people in Italy and surrounding areas over the course of the decade, but mostly between 1656 and 1658. No one was safe, and since the germ theory of disease wouldn't reinvent medicine for another 200 years, the Italians figured desperate times called for desperate measures, and so they sent their physicians out in the most bonkers costume imaginable.

The Plague Doctor Costume

For starters, these doctors wore masks — but not just any mask. It was the face of a white bird, wearing goggles and a top hat. They wore long, dark robes, heavy gloves, and carried batons they used to point to things — maybe because it was hard to hear them through their masks? Paul Fürst, a German visitor to Italy during this time, wrote about this outlandish Italian custom of physicians dressing like creepy bird people: "You believe it is a fable, what is written about Doctor Beak . Oh, believe and don't look away, for the Plague rules Rome," he remarked.

And though the 15th century Germans, like the rest of us, thought the outfit seemed a little much, there was a reason for it, even if the reasons don't have any scientific backing by today's standards.

"All the parts of the plague doctor's outfit, and especially the shape of the mask, were believed to provide protection for the doctor," says Winston Black, an independent historian of medicine and religion in the Middle Ages and author of "The Middle Ages: Facts and Fictions," in an email interview. "However, the protection wasn't from germs or bacteria on the patient, which would not be understood until the modern era. Instead, doctors believed that some disease, like plague, was generated by poisoned air called miasma."

Miasma Theory of Disease

Miasma — also called "bad air" or "night air" — was thought to emanate from rotting organic matter and infect people through their respiratory system or skin. Of course, contaminated water, poor hygiene and the lack of sanitation in settlements were the real culprits behind most of the epidemics that took place up until the 19th century, but how were they to know? Instead of remedying those problems, they spent their time tricking out their plague doctor costumes.

"According to one set of instructions for plague doctors, the cloak and hat should cover the entire body and be made of oiled Moroccan leather, to prevent miasma entering the pores," says Black. "The most important element was the long, beaked mask. It was to be filled with sweet or strong-smelling herbs which were believed to block or 'filter' out the miasma. One of the most popular herbs was wormwood, the main ingredient of absinthe, which has a very sharp odor. The mask could also simply hold a vinegar-soaked sponge, since the strong smell of vinegar was also thought to block miasma."

The Life of a Plague Doctor

Aside from the fact that they were made fun of by the Germans, not much is known about the plague doctors of the 17th century. Our best understanding is that they were municipal doctors, working in large cities for the urban government or the monarchy. They probably were most common in southern European cities like Rome, Milan, and some might even have been active in the south of France.

"Because they were public servants, they probably did not have 'clients,' per se," says Black. "Instead they went around the city during a plague outbreak, making decisions about which houses to lock up or condemn, which neighborhoods to quarantine, and so on."

Did Plague Doctors Actually Wear This Costume?

Although there were certainly doctors attending to victims of the plague during the outbreak in the 17th century in southern Europe, evidence that anyone actually wore these outfits in a real plague outbreak is thin on the ground. Most of what we have are satirical writings and images — like modern political cartoons.

"It's telling that the most popular image, Gerhart Altzenbach's engraving of 1656, is called 'Doctor Beak from Rome,' which suggests few people took them seriously, and most considered them Italian," says Black.

Our best evidence that the elaborate costume even existed comes from a description of the French royal physician Charles de Lorme. De Lorme is sometimes given credit for inventing the getup, but according to Black, that's probably unlikely:

"There are already descriptions from the later 16th century of doctors wearing protective masks. Perhaps de Lorme should be credited with creating an outfit that was supposed to protect the entire body of the doctor. Despite this French claim to the creation of the outfit, most other Europeans agreed it was Italian in origin."

But even if the outfit wasn't as widespread as we now imagine, the development of the plague doctor and his creepy, silly costume still suggests important changes were afoot in medicine and public health during this time:

"Doctors were developing stronger ideas about how contagious diseases like plague could be, and more doctors were working in public capacities, hired to care for the health of entire cities or neighborhoods, and not just for individual, wealthy patients," says Black.

The word "malaria" comes directly from the miasma theory of disease. It means "bad air" in Italian.


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