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L'economia del tabacco

L'economia del tabacco

L'arrivo del governatore De La Warr nel maggio 1611 contribuì a infondere un po' di disciplina nei residenti senza meta di Jamestown. Più importante per la sopravvivenza a lungo termine della colonia, tuttavia, era lo sviluppo di una base economica affidabile. Il tabacco non era una merce sconosciuta all'inizio del XVII secolo in Europa. Cristoforo Colombo notò la curiosa pratica del fumo tra i nativi di Cuba e prese con sé delle foglie durante il viaggio di ritorno del suo primo viaggio. Nel corso del secolo successivo, il fumo guadagnò popolarità e fornì un'attività redditizia per le navi spagnole, che distribuivano tabacco dell'India occidentale in una varietà di porti europei. Gli atteggiamenti nei confronti del fumo differivano nettamente. D'altra parte, alcuni medici prescrivevano il fumo come cura per una varietà di malattie. Nel 1612, John Rolfe di Jamestown importò semi di tabacco dalle Indie Occidentali e iniziò a coltivare un piccolo raccolto per il proprio divertimento. Si sono verificati due cambiamenti fondamentali:

  • La coltivazione del tabacco ha trasformato la Virginia da una serie di piccole fattorie e comunità situate in un'area compatta in una colonia tentacolare composta da molte grandi fattorie e piantagioni. Il tabacco non era redditizio se prodotto su piccola scala; servivano ampi tratti. Gli agricoltori desiderosi perseguirono la prosperità spingendo verso ovest il fiume James, invadendo così le terre degli indiani già sensibili. Inoltre, il rapido esaurimento delle sostanze nutritive del suolo da parte della pianta ha reso la ricerca di nuove terre una ricerca senza fine. Le ricompense finanziarie della produzione di tabacco furono così grandi che molti agricoltori tradizionali si unirono alla tendenza, il che provocò un pericoloso calo della produzione alimentare della colonia.
  • La nuova economia del tabacco ha creato una crisi nel mercato del lavoro. Il bisogno di braccianti era così grande che i coloni tentarono di schiavizzare i nativi della zona, che erano molto contrari ai lavori forzati e colsero la prima opportunità per fuggire nelle foreste circostanti. Nel 1618, la Virginia Company, alla disperata ricerca di lavoratori, istituì il sistema headright, un piano per offrire la terra come stratagemma di reclutamento per attirare lavoratori. L'anno successivo, un nuovo elemento è stato aggiunto al quadro del lavoro quando una nave olandese ha visitato Jamestown e ha scambiato schiavi africani per un carico di tabacco. La schiavitù crebbe lentamente all'inizio e alla metà del 1600 e molti degli schiavi di questa era furono trattati come servi a contratto. Tuttavia, nel 1670 il numero di immigrati europei nella regione di Chesapeake diminuì drasticamente, un evento che ridefiniva la natura della schiavitù in America.


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